Apuntes científicos desde el MIT

Apuntes científicos desde el MIT

Este Blog empezó gracias a una beca para periodistas científicos en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Boston, donde pasé un año aprendiendo ciencia con el objetivo de contarla después. Ahora continúa desde Nueva York buscando reflexiones científicas en otras instituciones, laboratorios, conferencias, y conversando con cualquier investigador que se preste a compartir su conocimiento.

Maravillados por la Neurociencia: hablar con el pensamiento

Por: | 12 de noviembre de 2008

Uno de los inconvenientes que tienen los científicos cuando intentan comunicar la ciencia es que saben demasiado. En principio esto no debería ser un inconveniente, pero disponer de tantísima información conlleva ciertas consecuencias. Una de las más importantes es que lo novedoso o interesante para ellos no suele coincidir con lo que resulta interesante y novedoso para el público inexperto. A veces te explican apasionadamente el incomprensible último descubrimiento de su disciplina, y en otras se muestran asépticos con algo que para ti es sorprendente, pero para ellos resulta obvio, básico, y ya llevan tiempo comentando con sus colegas. Incluso en ocasiones no reconocen los tesoros que albergan en sus mentes, libretas o laboratorios. Digo esto porque la semana pasada Maya Peeva , una amiga neurocientífica que investiga en la Boston University, me envió un artículo divulgativo que había redactado para su clase de escritura científica preguntándome si creía que “eso podía interesar a alguien”, o si estaba "ya demasiado visto”. Maya me había explicado que su trabajo era localizar patrones de actividad cerebral relacionados con la emisión de fonemas como “la”, “le”, “pe”… por lo que confieso que empecé a leer sin grandes expectativas. Pero a medida que iba avanzando mi perplejidad aumentaba… traduzco literalmente un fragmento del artículo sobre Eric Ramsey, un joven de 24 años al que un accidente de tráfico le dejó postrado a una silla de ruedas sin capacidad de mover ningún músculo: Tras años de silencio Eric podría hablar de nuevo gracias a un implante en el cerebro. El implante escucha el sonido que Eric está pensando, captura la señal neuronal que este pensamiento produce, y la envía a través del cráneo a un aparato situado fuera de su cabeza. Este aparato interpreta el tipo de sonido que las señales están codificando, y lo envía a un sintetizador para que lo emita a los oyentes. Ésta es la primera vez que alguien ha podido producir un sonido con sólo pensar en él”. Impresionante… no podía creer lo que estaba leyendo… Maya explicaba ni más ni menos que en su laboratorio estaban enseñando a hablar con la mente a una persona totalmente paralizada. Mi mail de respuesta fue “¿¿¿pero cómo puedes dudar que esto sea interesante???”. Me contestó: “ah, pensaba que no era tan novedoso. Ya hace meses que están trabajando con Eric, y ha aparecido publicado en varios sitios . Además, todavía estamos lejos de conseguir que reproduzca palabras con sentido”. De acuerdo, es cierto que por el momento la actividad mental de Eric sólo puede producir un rudimentario “aaaaaaaaaa, oooooooooo” (como podéis comprobar en los videos de la web del Speech Lab ), pero no creo equivocarme al considerar que eso que para los neurocientíficos puede no ser nada del otro mundo, para el resto de mortales es espectacular! Me dejó tan impresionado que empecé a buscar más información, y encontré un nuevo caso que volvió a dejarme boquiabierto. Scott Mackler es un neurocientífico que a los 40 años fue diagnosticado con la enfermedad de Lou Gehrig. Su mente está intacta, pero su cerebro ha ido perdiendo la conexión con sus músculos y actualmente se encuentra paralizado. Hasta hace unos meses sólo se podía comunicarse con su mujer mediante el movimiento de sus ojos: para decir “sí” los dirigía hacia a ella, para decir “no” apartaba su mirada. Sin embargo, ahora puede hacer una entrevista en televisión sólo con la actividad de su mente. Scott lleva un casco que registra sus pensamientos y los transmite a un ordenador. Cuando piensa en la letra “N”, en la pantalla aparece una “N”, si piensa en la letra “A”, aparece una “A”, y así, a una letra cada 20 segundos, puede construir frases con las que relacionarse con su familia, el presentador del programa que le entrevistó, o sus compañeros de la Universidad con la que todavía colabora activamente . Si os digo que parece “increíble”, tomáoslo de manera literal. Mi amiga Olga pensaba que le tomaba el pelo cuando se lo contaba el pasado fin de semana. Le dije que lo comprobara ella misma en el reportaje de la CBS sobre Scott Mackler: Todavía más? Pues sí. Los casos de Eric y Scott tienen una limitación: registran la actividad del cerebro con dispositivos fuera de la cabeza, y esto hace que la señal llegue un poco distorsionada. Sería mucho más efectivo registrarla directamente con electrodos por debajo del cráneo, pero algo tan invasivo sería demasiado peligroso para experimentarlo en humanos. En monos sin embargo llevan tiempo haciéndolo, y como vimos en este post , científicos de la Universidad de Pittsburgh consiguieron que un mono mueva un brazo robótico pensando que es el suyo, con la precisión necesaria para coger un cacahuete y ponérselo en la boca. Pues bien, en el documental de la CBS tras la historia de Scott Mackler se narra el caso de Cathy Hutchinson, una mujer a quien un derrame cerebral dejó también absolutamente paralizada e incomunicada. Hace 3 años Cathy aceptó participar como voluntaria en un proyecto en el que le iban a implantar electrodos directamente en la región motora de la corteza de su cerebro. En el video podéis ver cómo Cathy es capaz de mover con su mente un cursor en una pantalla de ordenador. Esto representa un salto abismal! Si el cerebro de Cathy puede conectarse a un ordenador, sólo falta mejorar la interfaz para quedar comunicada con el mundo. Cathy sería capaz de mover el cursor hacia el rincón donde haya el icono “música”, y seleccionar el grupo que más le apetezca oír de la lista. Puede presionar una señal de atención si requiere asistencia, navegar por Internet, o ir a icono teclado y empezar a escribir un mail con sólo pensar dónde quiere dirigir el cursor. Incluso en el video se observa cómo está aprendiendo a dirigir su silla de ruedas con la mente. Son historias fascinantes. En el texto de Maya uno de los investigadores declara “pronto empezaremos a trabajar con consonantes, y esperamos que Eric pueda producir palabras en un par de años. En la próxima década los implantes de restauración de voz o de movimiento deberían ser rutinarios”. Prodigioso. Los científicos están llamados a ser los héroes del siglo XXI. No me imagino una motivación mejor para asistir al congreso anual de la Sociedad de Neurociencia que empezará el próximo sábado en Washington DC, y en el que participarán más de 30.000 neurocientíficos de todo el mundo. Espero encontrar algunos que contradigan las palabras con las que he iniciado este post, y poder transmitiros de primera mano algunas de las últimas "novedades" en el estudio de la estructura más compleja y deslumbrante del Universo.

Hay 13 Comentarios

Me parece maravilloso lo que se está haciendo, para mejorar la calidad de vida del ser humano. Y a la vez me pregunto: Sería posible que para un enfermo de Ezquizofrenia exista una solución parecida? O algo que los reconecte con el mundo, como alguna vez lo estuvieron? Gracias.

check this out! Se podrá ver un post más científico de tu mano? http://www.microsiervos.com/archivo/ciencia/extrayendo-imagenes-cerebro.html gracias por el blog! Un lector.

"Puedo leer tu pensamiento, sin que me hables, sin que me escribas; basta que lo pienses." No es telepatía, mucho menos parasicología. Creo que la esencia de la naturaleza en la unidad delos procesos de la vida permitirán al hombre por intermedio de las tecnologías, no solo leer el pensamiento, sino sentir lo que otro siente y talvés gozar lo que otro goza.

Me encanta este blog.Enhorabuena me gusta que el mundo haya periodistas y personas como tu ,gracias por enseñar. Tuve una experiencia con una niña que tenía parálisis cerebral ,solo podiamos comunicarnos con ella con un método que consistía en el movimiento de los ojos señalando unas tarjetas y el sí y no.Es gratificante que la ciencia pueda ayudar a las personas en estas sitiaciones . El video sobre la crisis financiera es muy didáctico, y fantastico . Saludos y gracias por tu trabajo

Cierto lo que dices. Los cientificos ya saben tanto en conjunto que ya ninguno tiene sabe siquiera una fraccion de tanto conocimiento. Recientemente lei un excelente articulo sobre una investigacion que se baso (sin laboratorios, equipos o experimentos) exclusivamente en los estudios que ya se habian hecho sobre el tema.

Lo siento, pero no puedo dejar de imaginarme un cerebro tan tan conectado internamente con cables y chips que no hay espacio para las neuronas (y, por tanto, para su función). Claro que yo de neurociencias sé lo que se publica en este blog y poco poco más. Quizá haya una parte del cerebro que actúe como superautopista y allí pueda interceptarse todo tipo de señales. Saludos Santi PD: por cierto, creo que es hacia ese congreso se dirige un amigo mio (que sí sabe del asunto).

Es realmente asombroso lo que usted refiere en este artículo: nada menos que hablar y moverse sólo con el pensamiento, con ayuda de un aparato electrónico externo. Si esto es posible, cuando los chips se construyan de plasma vital- por poner una expresión- creo que la telepatía será un hecho y las personas podremos entendernos a través de pensamientos dirigidos pero no modulados.

Realmente es algo fascinante y maravilloso lo que estan logrando con su dedicacion y estudio. Mis mas sinceras felicitaciones parece realmente algo inalcanzable lo que han logrado. Siempre admire a los cientificos y medicos que dedican su vida para mejorar la nuestra, eso es impagable.

Hola Pere, un pajarito me ha mandado esta entrada de tu blog, veo que te interesa el congreso. Yo también trabajo en Neurociencias y después de todos estos años me sigue impresionando las cosas que podemos llegar a hacer. Me gusta tu artículo y tu entusiasmo. Yo voy al congreso, intentaré empaparme de nuevos conocimientos. Muchos saludos y sigue así!

Impresionante y emocionante. Gracias por mostrárnoslo Pere.

Hola Pere, Mira este link: http://www.eecs.berkeley.edu/~carmena/ Jose Carmena es un valenciano trabajando en este tema en USA. A ver si lo "interrogas" y conocemos mas cosas interesante. Recibio fondos de la fundacion Reeve, es decir de "Superman". Saludos.

Parece mentira la enorme importancia que tiene para un neurocientífico permitir a un paciente inválido que emita un solo fonema y que poca importancia dan individuos sanos a aprender a expresarse en la escuela. ¡Y la poca importancia que social que tenemos los profesores! Está claro que el futuro de la ciencia depende de las máquinas.

El ejército de EU también ha hecho su parte: "El ejército estadounidense desarrolla un interfaz de telepatía sintética" http://www.tendencias21.net/El-ejercito-estadounidense-desarrolla-un-interfaz-de-telepatia-sintetica_a2714.html Saludos

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Sobre el autor

Pere Estupinya

. Soy químico, bioquímico, y un omnívoro de la ciencia, que ya lleva cierto tiempo contándola como excusa para poder aprenderla.
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