Apuntes científicos desde el MIT

Apuntes científicos desde el MIT

Este Blog empezó gracias a una beca para periodistas científicos en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Boston, donde pasé un año aprendiendo ciencia con el objetivo de contarla después. Ahora continúa desde Nueva York buscando reflexiones científicas en otras instituciones, laboratorios, conferencias, y conversando con cualquier investigador que se preste a compartir su conocimiento.

Sobre el autor

Pere Estupinya

. Soy químico, bioquímico, y un omnívoro de la ciencia, que ya lleva cierto tiempo contándola como excusa para poder aprenderla.
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Libros

S=EX2 S=EX2
En esta nueva aventura científica que recorre desde laboratorios y congresos de medicina sexual hasta clubs de sadomasoquismo o de swingers, Pere Estupinyà nos ofrece la obra más original y completa que ningún autor hispanohablante haya escrito nunca sobre la ciencia de la sexualidad humana.

El ladrón de cerebros La ciencia es la aventura más apasionante que puedas emprender.
En El Ladrón de Cerebros, Pere Estupinyà se infiltra en los principales laboratorios y centros de investigación del mundo con el objetivo de robar el conocimiento de los verdaderos héroes del siglo XXI —los científicos— y compartirlo con sus lectores. El Ladrón de Cerebros

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Resumen científico de la semana

Por: | 27 de noviembre de 2010

A pocas horas de viajar hacia España para pasar diciembre presentando “El ladrón de cerebros”, aquí va el resumen de las noticias científicas de la semana:

Antiretrovirales reducen infecciones de SIDA

New England Journal of Medicine publicó un estudio clínico randomizado (no de cultivos celulares, ni ratitas, ni correlacional) con 2500 homosexuales separados en dos grupos. Todos recibían la misma información de cómo prevenir el contagio por HIV, pero a la mitad se le daba una pastilla con retrovirales, y a la otra con placebo. Después de 3 años, 36 del primer grupo se habían infectado, y 64 del segundo. Un 44% de protección. No todos tomaron las pastillas correctamente. Teniendo esto en cuenta, la protección aumenta por encima del 70% (en el NYT, Anthony Fauci del NIH apunta –quizás exagerando- a un 90% de eficacia). En cuanto a trascendencia científica, este resultado es impresionante, y confirma las sospechas de experimentos anteriores en ciencia básica. Gran cautela por las dificultades de una posible aplicación a gran escala en salud pública: alto coste de los fármacos, y miedo a que induzca una relajación contraproducente en quien la tomara. Cautela también porque –como esta misma semana explica un artículo de Nature describiendo porqué un prometedor fármaco contra el melanoma no está funcionando- el camino tiene múltiples obstáculos. Pero desde el punto de vista científico, si duda uno de los estudios que más citado será en el futuro.

Nuevo ensayo con células madre embrionarias

Hace unas semanas la FDA estadounidense autorizó el primer ensayo con células madre embrionarias, para tratar un paciente con lesión medular (justo lo que reclamó durante años Christopher Reeve). Esta semana se dio el visto bueno al tratamiento experimental de un tipo de enfermedad ocular, con células de retina diferenciadas a partir de células madre embrionarias. Se tratarán 12 pacientes, y el primer objetivo es evaluar la seguridad del tratamiento. Poco a poco, la ciencia va cumpliendo sus promesas.

Los mamíferos crecieron cuando desaparecieron los dinosaurios

Un extenso estudio publicado en Science confirma experimentalmente una hipótesis que ya contaba con muchos defensores: la desaparición de los dinosaurios hace 65 millones de años dejó libre un gran espacio a colonizar, y propició el crecimiento de los pequeños y nocturnos mamíferos que habitaban la tierra en esos momentos. Los primeros mamíferos eran especies parecidas a las ratas, y llevaban decenas de millones de años ocultos sin grandes cambios; pero en sólo 25 millones de años los mamíferos se diversificaron enormemente, ocuparon la tierra y sus recursos, algunos alcanzaron toneladas de peso, y otros generaron los linajes que nos precedieron. No estaríamos aquí sin la caída del meteorito que propició la extinción de los dinosaurios. La idea no es nueva; la confirmación experimental sí.

Españoles en Science: Síntesis de nuevo material, y chorros de agujeros negros

Dos artículos publicados en Science llevan firma española: 1- La zeolita bogsita es un material inorgánico tremendamente escaso pero que tiene una especificidad como catalizador excelente. Si fuera más común, tendría importantes aplicaciones en la industria química. Ahora, un grupo de investigadores de la Univ. Politécnica de Valencia han logrado sintetizarlo de manera artificial en el laboratorio.

2- Según astrónomos españoles y mexicanos, tanto los campos magnéticos de agujeros negros supermasivos y de estrellas en formación generan parecidos chorros cósmicos verticales. La materia cae, interacciona, parte se expulsa, se enrolla debido a la rotación, y forma haces espectaculares.

Oxígeno en la luna Rhea de Saturno

Science también considera importante el hallazgo de una pequeña cantidad de oxígeno y dióxido de carbono en la fina atmósfera de la luna Rhea de Saturno. No es de origen biológico, sino generado por colisiones de partículas de alta energía en la superficie.

CO2 se dispara, lagos se calientan… empieza Cancún.

A pesar de la crisis económica, los niveles de CO2 van camino de record en este 2010. Y no sólo eso, el año podría terminar siendo el más caluroso –de media- desde 1850. Tampoco nos sorprende que en los últimos 25 años, los lagos terrestres se hayan calentado a ritmo de medio grado por década. Noticias todas aparecidas esta semana. Menos mal que en la entrante empieza Cancún, y nuestros gobernantes van a tomar medidas decididas para revertir esta tendencia.

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Antiátomos atrapados; ¿caerán hacia arriba?

Por: | 20 de noviembre de 2010

Desde México y atropelladísimo de tiempo, no habría resumen científico esta semana si no fuera por un notición que nos recuerda la frase del físico Gonzalo en este blog hace un par de años: “¿te imaginas que la gravedad empujara a los antiátomos de hidrógeno hacia arriba en lugar de hacia abajo?”

Átomos de antimateria atrapados por primera vez

Producir antipartículas es fácil. Incluso se han conseguido antiátomos de hidrógeno completos. El problema es que inmediatamente tras ser producidos, se juntan con el primer átomo que encuentren a su lado y desaparecen convirtiéndose en energía. Esta semana Nature publica que el CERN ha logrado aislar por primera vez antiátomos de hidrógeno. Lo han conseguido bajando muchísimo la temperatura para que se muevan más lentos, y así poder atrapar los antiátomos por confinamiento magnético antes de que se aniquilen con otras partículas. La trascendencia es enorme, porque permitirá hacer experimentos sobre el comportamiento de la antimateria. Algo que podría traernos muchísimas sorpresas.

En España queremos más ciencia, y en China van lanzados

La V Encuesta de Percepción social de la Ciencia presentada por la FECYT establece que el interés de la sociedad española por la investigación científica es creciente, que ya se sitúa en el 4º puesto de prioridades, y que el vínculo entre progreso científico y desarrollo económico está cada vez más asumido por la población. El 77% de encuestados es partidario de mantener o aumentar el presupuesto de i+D a pesar de estar en un contexto de recorte de gasto público. Salto de sarcástica alegría al leer: “la imagen social de la ciencia es positiva, porque casi 6 de cada 10 personas consideran que los beneficios de la ciencia son mayores que los perjuicios”.

Sin abandonar la política científica, un informe explica que Asia ya invierte más dinero que EEUU en investigación (en términos absolutos), y genera más artículos científicos. EEUU continúa dominando la calidad y el impacto, pero los datos muestran una clara tendencia hacia un desplazamiento del poder científico, insospechado hace escaso tiempo. Claro que China e India tienen el gran problema de las malas prácticas científicas; pero un interesante análisis sobre artículos retirados por errores o fraude (tema muy candente), establece que en US la fabricación deliberada de resultados es más frecuente que los errores no voluntarios.

Planeta que vienen de otra galaxia

Science nos aporta la noticia astrofísica de la semana: el descubrimiento de un planeta extrasolar dentro de nuestra Vía Láctea, orbitando alrededor de su estrella moribunda, pero con la peculiaridad de que ambos (planeta y estrella) se formaron inicialmente en otra galaxia y fueron posteriormente engullidos por la nuestra. Es noticia por ser el primer planeta extragaláctico que se detecta, porque permitirá comprobar si hay alguna diferencia significativa respecto los otros 500 planetas extrasolares que ya se conocen, y porque es un campo de investigación que está de moda.

Marihuana de adolescente; peligrosísimo + cuidado con el Red Bull con Vodka

Un estudio presentado esta semana durante el congreso anual de la sociedad de Neurociencia demuestra que los jóvenes que empezaron a fumar marihuana antes de los 16 años, cuando partes de su cerebro todavía estaban en pleno desarrollo, obtuvieron resultados mucho peores en pruebas cognitivas que individuos cuyo hábito empezó ya de adultos.

Por seguir el hilo con una noticia curiosa, en EEUU han prohibido algunas bebidas que combinaban alcohol y alto contenido de cafeína. No tanto por considerarlas peligrosas para la salud, sino por estudios que demuestran que su consumo incrementa considerablemente las conductas arriesgadas. Ehem.

Tirón de orejas a las pulseritas “power Balance”

De hecho es una multa, pero 15.000 euros no parece un gran castigo tras admitir que han estado engañando a sus compradores publicitando falsamente que su holograma almacenaba unas frecuencias que reaccionaban con el campo natural del individuo y… cualquier cosa.

Buen fin de semana!

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El ladrón de cerebros

Por: | 16 de noviembre de 2010

Una vida sin ciencia es como una vida sin música. Puede ser igualmente maravillosa, pero sin duda desaprovechamos una de sus grandes ofrendas”.

Esta frase extraída de la introducción de “El ladrón de cerebros”, expresa la motivación principal detrás de la aventura que ha supuesto escribir este libro: compartir mi fascinación por la ciencia como herramienta para comprender el mundo, e intentar alcanzar a un público lo más amplio y heterogéneo posible. Porque “para disfrutarla, no se precisa un lenguaje sofisticado ni grandes conocimientos previos. Sólo un cerebro receptivo”, defiende otra máxima del libro.

Os confieso amigos, que cuando escribo en este blog, os imagino como una especie de quimera entre el lector no especializado que busca aprender conceptos nuevos relatados con agilidad y frescura, y el científico que observa con ojos críticos cómo alguien se dispone a hablar e incluso bromear sobre su campo de investigación. Mi reto siempre ha sido dejar satisfechos a ambos perfiles a la vez, y poder crear espacios que sean realmente para todos los públicos. En este sentido, me encantaría pensar que “El ladrón de cerebros” es un libro que podría regalar una madre a su hijo estudiante, y a la inversa.

A pesar de que sois vosotros la referencia que lo mantiene vivo, nunca os he hablado de cómo y por qué empezó este blog. Quizás leyendo la introducción os sorprenda averiguar que la idea de escribir un libro sobre un avispado ladrón de cerebros que se inmiscuía en algunos de los principales centros de investigación del mundo, participaba en sus experimentos, conversaba con los científicos, y les robaba sus conocimientos con el objetivo de compartirlos con todo aquél que deseaba escucharle, antecedió a la propia aparición del blog. Quedó en letargo mientras esta columna cumplía tal función, pero despertó vigorosa cuando la ilusión –que al final es quien decide- le hizo un pícaro guiño.

Encontrareis otra advertencia en la introducción de este libro. Como actividad humana que es, la ciencia está contagiada de nuestras propias imperfecciones. Somos conscientes de ello, y por eso dedicamos un bloque entero a perder nuestra inocencia y escudriñar en sus entrañas. Pero también sabemos que “a nadie le apetece visitar un museo que exponga cuadros mediocres”. Siendo cautelosos en no transmitir una imagen distorsionada de la investigación científica, en este libro sí destacamos sus maravillas, y difundiremos el optimismo endémico de la ciencia. Un optimismo que a veces puede parecer fantasioso, pero sin el cual los grandes científicos no soñarían con comprender el funcionamiento del cerebro humano, descubrir cómo se originó el universo, alcanzar una coexistencia sostenible con el resto de especies del planeta, eliminar enfermedades, o colaborar activamente en el reto social de alcanzar un mundo mejor.

El entusiasmo que siento hacia estas y muchísimas más temáticas es tan sentido, que me resulta imposible hablar de ciencia de manera aséptica. En el blog recurro a la primera persona para explicar que me resfrié porque un rhinovirus se instaló en mi nariz, que escribí sobre qué diantre era la antimateria tras largo alboroto en una fiesta con amigos, que permití que estimularan eléctricamente mis neuronas para ver si mejoraba mi capacidad de aprendizaje, que me escandalicé al visitar el museo del creacionismo en Kentucky, o que entrevisté al presidente de la sociedad internacional de investigación en células madre porque dudaba del tratamiento que iba a recibir la madre de una amiga. Son experiencias que en momentos determinados evocan mi interés, y que decido no esconder con el pretexto de hacer más cotidiana la ciencia. Si bien la información ha sido ampliada y contextualizada, tampoco he renunciado a ellas en un libro que me ha permitido continuar “rascando donde no picaba” y descubrir intereses ocultos que ni siquiera sabía de su existencia.

No quiero desvelaros mucho más de “El ladrón de cerebros”. Por lo menos hoy y en este espacio que a partir del próximo post continuará hablando exclusivamente de ciencia. Si eres un recién llegado, obtendrás un poco más de información sobre mi y el libro en la web de “El ladrón de cerebros”. Pero sin entrar en un terreno demasiado personal, sí querría terminar este post citando al artista y amigo Mikel Urmeneta como creador de la fabulosa portada, y a Eduard Punset como generoso autor del prólogo y gran mentor durante los 4 años que trabajé a su lado en REDES. También a los varios científicos amigos que están compartiendo sus conocimientos en secciones de este blog, y como no, a los protagonistas del primer agradecimiento que aparece en el libro: los lectores de "Los apuntes científicos desde el MIT". Os he ido conociendo por los lugares más dispares y escuchado repetidamente la reacción “¿tú eres ese del blog en el país? ¡en la foto pareces más joven!”. Ojalá se repitan muchos más encuentros.

Por aquellas casualidades que rozan el surrealismo, la primera aparición pública del ladrón de cerebros será este próximo viernes en Ciudad de México durante un seminario de periodismo científico organizado por la UNAM. Pero a finales de noviembre viajará a España dispuesto a pasar diciembre presentándose ante todo aquel que quiera recibirle. Y como no, a robar algunos cerebros que desde hace tiempo tiene en la lista negra…

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En el Resumen científico de los viernes…¡Enorme noticia!

Por: | 12 de noviembre de 2010

La mayor noticia científica de la semana, del mes, del año… ¡¡¡de la década!!!

Un tal Pere Estupinyà acaba de publicar su primer libro! Se titula “El ladrón de cerebros”, lo podéis encontrar en las librerías desde hoy mismo, y narra aventurillas de un tipo que se dedica a robar el conocimiento de los científicos para compartirlo con sus lectores. Intenté llamar al autor, pero dice que está demasiado emocionado y prefiere darnos más detalles la semana que viene.

Debe ser bueno, porque se rumorea que Stephen Hawking intentó boicotear la salida de “El ladrón de cerebros” por miedo a que le robara el best seller… ;)

Cualquier noticia se empequeñece ante esta bomba informativa, pero repasemos otros asuntos científicos aparecidos durante la semana:

Descomunales burbujas de rayos gamma

La vía láctea tiene 100.000 años luz de diámetro, y de su centro emergen dos gigantescas burbujas de rayos gamma de 25.000 años luz cada una. Llevaban millones de años allí, los astrofísicos del telescopio Fermi vieron señales extrañas hace dos años, ya empezaron a hablar de ello hace unos meses, pero por esa peculiaridad de que en ciencia las noticias son cuando una revista las publica, las espectaculares imágenes de la NASA nos han llegado esta semana. No se sabe qué dio origen a estas intrigantes burbujas de energía equivalente a 100.000 explosiones de supernovas. Podría haberlas causado un agujero supermasivo, o algún tipo de colapso estelar, pero ha dejado perplejos a la comunidad de astrofísicos, y demostrado que cuando la ciencia nos ofrece nuevas lentes con las que observar el mundo, siempre encontramos sorpresas.

Demasiados subsidios a los combustibles fósiles

Por lo menos para mi, tan desconocido como las burbujas era que a nivel mundial, las subvenciones públicas a los combustibles fósiles son cinco veces mayores que a las energías renovables. Alguna lógica que quizá no queramos averiguar debió tener en el pasado, pero según el muy influyente informe de la Agencia Internacional de la Energía presentado esta semana, que los gobiernos reviertan estas cifras es clave para avanzar hacia un nuevo modelo energético.

Hay más datos interesantes. Las proyecciones dicen que en el 2035 China representará el 22% de la demanda energética mundial. La producción de renovables (eólica, solar, marina, geotérmica, hidráulica y biomasa) se habrá triplicado alcanzando el 14% del total, pero seguiremos dependiendo totalmente de los combustibles fósiles. El consumo de petróleo continuará aumentando, el barril alcanzará los 200 dólares, y llegará a su pico de producción convencional dentro de 25 años.

Nature: Repensar la esquizofrenia

La portada de Nature la ocupa esta semana un especial de varios artículos sobre la esquizofrenia, que propone contemplar la enfermedad de una manera diferente a lo hecho en los últimos 50 años. Con una perspectiva mucho más fisiológica. La psicosis, voces, alucinaciones, engaños, aislamiento social, pérdida de capacidades cognitivas, serían consecuencias finales de un lento desorden en el desarrollo neurológico, que se podría abordar si se detectara a tiempo y hubiera mejores fármacos con que tratarla.

Células de la piel, transformadas directamente en sanguíneas

También en Nature, se anunciaba esta semana que células humanas de la piel habían sido convertidas en células sanguíneas funcionales sin necesidad de pasar por un estado de célula madre. Hace unos meses se había conseguido diferenciar fibroblastos de ratón en neuronas y células musculares, pero es la primera vez que se consigue la transformación directa de humanas si necesidad de reprogramación. Todavía falta superar muchas barreras para una posible aplicación clínica, pero conceptualmente, el estudio indica que las células son más versátiles de lo que pocos años atrás imaginábamos.

El 79% de españoles respira aire contaminado

Lo afirma un estudio de ecologistas en acción. Sobre todo debido al tráfico, 4 de cada 5 españoles están expuestos a contaminantes por encima de los valores recomendados por la OMS. La cifra desciende al 14%, si se compara con los límites marcados por la directiva europea.

Mosquitos genéticamente modificados para frenar el dengue

Esta semana se presentaron los resultados de un estudio piloto en el que se liberaron 3 millones de mosquitos machos de la especie transmisora del dengue, modificados genéticamente para producir descendencia estéril. Los autores anunciaron que en 6 meses el número de mosquitos descendió en un 80%. Números muy significativos para una enfermedad que afecta a 50 millones de personas, especialmente en África y el sud-este asiático.

Science: distraerse pensando en otras cosas genera infelicidad

Estás estudiando y la mente se va por las ramas. O comiendo y pensando en lo que sea. Una investigación publicada esta semana en Science asegura que el 46.9% del tiempo despiertos, lo pasamos pensando en algo diferente a lo que estamos haciendo. Y en esos momentos, nos sentimos menos felices.

2.250 voluntarios llevaban una aplicación en su iPhone que les preguntaba a momentos aleatorios qué estaban haciendo (tenían un menú con 22 opciones), si estaban concentrados en esa actividad o pensando en algo diferente, y cuan felices se sentían. Hacer el amor, ejercicio o conversar eran las actividades que más felicidad comportaban; y descansar, trabajar, o estar frente al ordenador, las que menos. Gran descubrimiento. Pero la actividad específica no era un claro determinante de la felicidad. La asociación más clara era con el estado de distracción. Tener la cabeza divagando genera infelicidad.

Conclusión: no le des más vueltas, y ve a comprar “El ladrón de cerebros”

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Células madre para ceguera, calvicie, y el aumento de pechos

Por: | 08 de noviembre de 2010

La semana pasada recibí el mail de una amiga diciéndome: “mi madre se ha quedado ciega tras una meningitis, y nos han hablado de un tratamiento con células madre en esta clínica. ¿A ti te parece fiable?”

Sonaba muy raro. Y más todavía cuando al visitar la web del centro vi que ofrecía terapias con células madre también para alzheimer, autismo, sordera, artritis… e incluso calvicie, disfunción eréctil, y aumento de pechos. Desconfías, y mucho. Pero ante la delicada situación que te han planteado, no te atreves a dar tu opinión tan a la ligera.

Envié un mensaje a otra amiga, K. Arnold, quien investiga en Harvard con células madre. Respondió lo mismo: “Esto parece un claro fraude para aprovecharse del paciente desesperado. Pero no podría asegurártelo al 100%. Yo te recomiendo que hables con Irv Weissman de Stanford, que es el director de la Sociedad Internacional de Investigación con Células Madre (ISSCR), y está muy involucrado en la problemática de los tratamientos fraudulentos. De hecho la ISSCR ha creado una web donde puedes hacer consultas sobre clínicas sospechosas”.

Ya más por curiosidad que por no atreverme a desaconsejar directamente la clínica a mi amiga, le envié el enlace a Irv Weissman y le pregunté si podríamos charlar unos minutos por teléfono. Este es un resumen de nuestra conversación:

Irv Weissman: No hay ninguna clínica en el mundo que pueda realizar los más de 20 tratamientos que este centro anuncia en su web. Pero si te fijas en detalle, son muy cuidadosos en separar lo que sus células madre pueden hacer*, con las promesas de posibles terapias con otro tipo de células madre. La letra grande te lleva a pensar que pueden curarte de todas estas condiciones, pero en la pequeña no hacen ninguna afirmación de que puedan lograrlo. Yo diría que tiene todas las características de un sitio organizado de manera muy eficiente para sacarte el dinero. Extraerán células madre adultas del tejido graso de tu propio cuerpo, y te las transplantarán de una manera que no suponga ningún riesgo para tu salud, pero sin tampoco ninguna oportunidad de éxito. Probablemente tienen abogados que les ayudan a presentar la información y manejar todo el proceso de manera que eviten ser denunciados. Porque al final, es verdad que ellos no aseguran curarte.

* La clínica explica que trabaja aislando e inyectando células madre provenientes del tejido adiposo (grasa) del propio paciente

Pere: ¿Pero hay alguna base científica en estas promesas, como por ejemplo tratar la sordera con células madre?

Irv Weissman: Hay una base científica que dice: en el oído interno hay unas células determinadas que son imprescindibles para oír sonidos. Y sabemos que justo bajo ellas hay células madre que las van regenerando y reemplazando. Pero con el tiempo pierden actividad. Una terapia donde se cultiven y transplanten estas células madre podría ser útil. Pero nadie ha sido capaz todavía de aislarlas, ni de hacer experimentos, ni mucho menos un ensayo clínico con personas que hayan tenido pérdida auditiva durante la vida. Esto está como mínimo a 5 años de un posible ensayo terapéutico.

Pere: Entonces el tratamiento para la ceguera de la madre de mi amiga; desaconsejado, ¿verdad?

Irv Weissman: Absolutamente. Sin ninguna duda. Pero es que además, tenemos clarísimo que ningún adipocito, estroma, o célula del tejido graso puede transformarse en una célula del oído, o del cerebro, o de la sangre, o cardíacas o musculoesqueléticas. ¡Ninguna de las más de 20 patologías que tienen en su lista puede ser curada con células madre del tejido adiposo!

Pere: ¿el aumento de pecho tampoco? Intuitivamente, no parece tan disparatado. Y mencionan los avances de un grupo japonés. Irv Weissman: No es lo mismo. Para que un procedimiento terapéutico esté en el mercado debe haber pasado un ensayo clínico demostrando que funciona. Esto son 3 años como mínimo. Y antes de eso un análisis de toxicidad: otros 3 años. Y antes estudios con animales para ver en qué condiciones funciona: 3 o 5 años más. Y antes de todo eso vino el descubrimiento científico. Cuando sumas… el descubrimiento de los japoneses fue en 2008*. No hay posibilidad de que haya un tratamiento clínico ya disponible. Pueden decir todo lo que quieran, pero es imposible.

* El trabajo científico desarrollado por el grupo japonés fue un poco más optimista de lo que explica Irv. Se basó en extraer grasa por liposucción de los propios pacientes, enriquecerla con células madre, y transplantarla a los senos de mujeres para conseguir que se asimilara por el propio tejido. Cierto que todavía no ha pasado por todas las fases, pero el uso de células madre adultas en la reconstrucción de pechos, o su aumento cosmético, no parece tan lejano.

Pere: Desde la sociedad que usted dirige, ¿advierten gran mucha problemática con el llamado turismo de células madre?

Irv Weissman: Hay casos de gente que ha salido fuera de EEUU para recibir tratamientos, han sufrido complicaciones al regresar, y cuando han intentado denunciar a los doctores por malas prácticas, no han podido. Estas clínicas separan de manera muy inteligente el sitio donde reciben a los pacientes, del lugar donde los tratan. Es una práctica muy extendida, y la estamos investigando. Lo que es trágico es que haya muchos profesionales que te puedan generar esperanzas y pedirte una gran cantidad de dinero, sabiendo de antemano que sus promesas son imposibles.

Pere: Pero en el futuro… Irv Weissman: En el futuro, cuando logremos aislar, cultivar, y dominar células madre para que puedan regenerar tejidos, muchas de estas enfermedades podrán ser tratadas. Pero de momento, sólo tenemos terapias extendidas en células madre sanguíneas que pueden formar otras células de la sangre. Hay estudios clínicos en marcha para ver si enfermedades neurodegenerativas se pueden tratar con células madre nerviosas del cerebro. Pero ya hemos descartado la posibilidad de que células madre de la grasa, sangre, o médula espinal puedan servir para regenerar neuronas. Ahora estamos empezando ensayos también con células madre embrionarias*, y tenemos esperanzas en las de pluripotencialidad inducida (iPS). Pero existen dudas sobre su seguridad. Por desgracia, todavía estamos restringidos a utilizar células de sangre para sangre, corazón para corazón, cerebro para cerebro, páncreas para páncreas, e hígado para hígado.

*Hace un par de meses empezó el primer ensayo clínico con células madre embrionarias con un paciente paralizado tras una lesión en la espina dorsal. Se pretende regenerar sus células nerviosas dañadas, pero el principal objetivo del estudio es analizar la seguridad del tratamiento.

Pere: ¿Y células capilares para células capilares? Tratar la calvicie no parece un procedimiento tan peligroso… ¿Será la medicina cosmética una de las primeras beneficiadas de los tratamientos con células madre?

Irv Weissman: Está emergiendo con mucha fuerza, porque hay gran demanda. Sobre la pérdida de pelo, sabemos que hay células madre en una región del bulbo capilar, los folículos, que degeneran con el tiempo. Más en algunas partes del cuerpo que en otras. Experimentos con ratones han demostrado que se pueden extraer estas células de una zona, implantarlas en otras, y regenerar la formación de pelo*. Cuando se puedan aislar células humanas, cultivarlas y trasplantarlas con seguridad demostrada, será viable. Pero todavía falta un poco.

* Artículo publicado en nature biotechnology en 2004, demostrando la viabilidad del posible uso de células madre ante la pérdida de pelo.

Una mezcla de precaución y esperanza, promesa y realidad, continúa balanceándose ante la potencialmente revolucionaria aplicación de las células madre en la medicina regenerativa.

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