El lío de las bolsas de plástico

Por: | 08 de marzo de 2010

La bolsa de plástico fabricada a partir de patatas. Desde que no está bien visto salir del súper cargado con bolsas de plástico por su impacto ambiental, estos envases llevan cada vez más mensajes impresos para calmar las conciencias: “reciclable”, “degradable”, “100% biodegradable”, “compostable”... ¿Qué significa todo esto? Pues un enorme lío de tecnicismos entre bolsas en apariencia iguales (sólo en apariencia), y a la vez un fenómeno con muchas contradicciones.

Aunque algunos de estos envases contaminan mucho menos que otros en su fabricación, estos términos se refieren sólo a su etapa como residuo. ¿Tiene sentido llamar biodegradable a algo que no se quiere que acabe descomponiéndose en la naturaleza? En Bélgica, ninguno; por ello desde julio de 2009 está prohibido allí el uso de la denominación “biodegradable” para los envases(1), una decisión que ha sido bien vista por otros países europeos.

Para entender todo esto, veamos primero qué hay realmente detrás de todos estos términos asociados a diferentes plásticos:

-Biodegradable:

Significa que ese plástico puede descomponerse en nutrientes y biomasa, en condiciones que se dan normalmente en la naturaleza. Esto no ocurre con las bolsas convencionales de polietileno (un polímero obtenido del petróleo), pero sí con algunos bioplásticos fabricados a partir de recursos naturales renovables (como el almidón de patata) o de algunos poliésteres sintéticos, en ocasiones obtenidos a partir de petróleo. Puede haber bolsas biodegradables con un porcentaje de materias renovables y otro de derivados del petróleo.

Como especifica AENOR, si en una bolsa se dice que es biodegradable debe cumplir la norma UNE-EN 13432, que define la biodegradabilidad final como: “Descomposición de un compuesto químico orgánico por microorganismos en presencia de oxígeno para dar dióxido de carbono, agua, sales minerales en cualquier elemento presente (mineralización) y nueva biomasa; o bien en ausencia de oxígeno para dar dióxido de carbono, metano, sales minerales y nueva biomasa”.

-Compostable:

El que un plástico sea biodegradable no quiere decir necesariamente que también resulte compostable, es decir, que sirva para hacer compost (abono orgánico). La clave está en que los tiempos se acortan: para que pueda considerarse compostable, un material debe biodegradarse a la vez que el resto de materia orgánica que llega a una planta de compostaje. En España se confunde a menudo ambos términos y, aunque existe algún sello específico, como el distintivo de garantía de calidad ambiental de Cataluña a los productos de material compostable, los principales certificadores de compostabilidad están en Bélgica y Alemania.

El sello "OK compost" es para materiales que vayan a ir a una planta de compostaje. “Un árbol es biodegradable, pero en sentido estricto de la norma no es compostable”, detalla Philippe Dewolfs, responsable del Departamento de Certificación de Vinçotte, empresa certificadora del sello belga “OK compost”, que explica que mientras la biodegradabilidad se refiere a un proceso químico habitual en la naturaleza, la compostabilidad constituye un parámetro humano. El que un plástico lleve el sello “OK compost” supone que debe desintegrarse en un determinado plazo en las condiciones de una planta de compostaje (a temperaturas de 55 a 60 grados). Pero el resultado será diferente si ese mismo plástico se intenta compostar en el jardín de casa (para lo que existe el sello “OK compost Home”) o si acaba abandonado en la naturaleza. “El PLA es un bioplástico que puede ser compostable en una instalación industrial, pero si se tira en el campo dentro de 20 años estará ahí”, advierte Dewolfs.

-Degradable (u oxodegradable):

Suena muy parecido a biodegradable, demasiado, pero se refiere a un proceso diferente (y estos plásticos no cumplen los requisitos de la norma UNE-EN 13432). Son bolsas de plástico como las de siempre a las que se han añadido unos aditivos que aceleran su desintegración física. Como explican desde AENOR, esto significa que el plástico se fragmenta en partículas diminutas; partículas que no se ven, pero que en una primera fase no pueden ser asimiladas por las plantas. Esta degradación puede ser inducida por la luz ultravioleta (fotodegradable) o por la oxidación (oxodegradable).

-Reciclable:

Las bolsas de plástico de polietileno convencionales (en cuya fabricación se emite mucho CO2 y que tardan cerca de cien años en descomponerse en la naturaleza) pueden ser recicladas: hay plantas de tratamiento en España donde las transforman en un granulado plástico –granza de polietileno– que sirve para fabricar otros productos. Para que esto ocurra, las bolsas deben ser depositadas en el contenedor de basura amarillo para envases. Y, por ahora, no ocurre muy a menudo, pues según la empresa que se encarga de la gestión de envases, Ecoembes, se  reciclan sólo un 10% de las bolsas que salen de los comercios del país colgadas de las manos de los consumidores.

En el caso de las bolsas degradables o biodegradables, aunque algunas se definen también como “reciclables”, según Ecoembes, el sistema seguido hoy en día con las convencionales no sirve para estas otras. Habría que separarlas, pero eso ahora mismo no resulta posible. ¿Resultado?: Estos plásticos alternativos suponen más bien un problema para los canales de gestión de residuos actuales y cuando llegan a las plantas de reciclaje mezclados con las bolsas de polietileno acaban quemados en el proceso de elaboración de la granza, pues tienen unas propiedades termo-mecánicas y una resistencia química menores.

¿Dónde se tiran estas bolsas?

Bolsa de plástico que dice ser biodegradable, compostable y reciclable. Este gran lío plástico se enreda todavía más para decidir dónde tirar cada una de estos envases al llegar el final de su vida útil, cuando no pueden ser reutilizados. Con las bolsas convencionales resulta fácil: al cubo amarillo para ser recicladas. Se entiende que una compostable ha sido fabricada para llegar a una planta donde pueda transformarse en compost con los desechos orgánicos; el problema es que en la mayor parte de España no se separa la basura orgánica de los domicilios. Una biodegradable no puede ir al amarillo para ser reciclada y tampoco debe ir a un contenedor de orgánico, en los pocos lugares donde los hay, pues no da tiempo a que se descomponga con el resto de compost. Todavía peor si se trata de una degradable u oxodegradable. ¿Qué hacer con estas bolsas entonces?

No tenemos respuesta para esa pregunta hoy en día, estamos investigando y trabajando en ello con el Ministerio de Medio Ambiente”, responden desde Ecoembes.

Sólo queda el cubo denominado "fracción resto" donde por lo general va mezclada la materia orgánica con todo lo que no sean vidrios, papeles y cartones, o envases. La bolsa que se deposite ahí puede tener muy distintos finales: puede ser recuperada en algún punto del proceso para ser enviada a reciclar, en cuyo caso acabará fundida entre la tranza de polietileno; puede ser llevada a encinerar para producir energía; o puede ser abandonada en un vertedero. Incluso puede terminar volando por el campo. Siempre será mejor entonces que sea de un plástico biodegradable que de otro convencional de polietileno, pero se supone que una bolsa no ha sido diseñada con el propósito de acabar de ese modo(2). “Es un mensaje equivocado el proclamar que una bolsa es biodegradable, en Bélgica se prohibió porque daba entender a la gente que daba igual dónde se tirase”, comenta  el belga Dewolfs.

Aunque para mensajes confusos el de esta bolsa de una farmacia: “Esta bolsa es reciclable y 100% degradable. Cuando el plástico se aprecia quebradizo, está en fase de degradación, debiendo colocarlo en un recipiente doméstico”. ¿Un recipiente doméstico? ¿Y cómo va a reciclarse entonces? O este otro de una cadena de librerías: “Esta bolsa está hecha de material reciclable (polietileno). Su destrucción por incineración no libera gases nocivos ni sustancias corrosivas”.


(1) Esta prohibición está incluido en un Real Decreto en Bélgica que sí permite usar el término "biodegradable" para otros productos que realmente son fabricados para ser abandonados en la naturaleza, como algunos plásticos utilizados para envolver los cepellones de las plantas.

(2) La Directiva de Residuos 2008/98/CE estipula que el orden de prioridad en la gestión de un residuo en Europa deber ser: a) la prevención, b) la reutilización, c) el reciclaje, d) otras formas de valorización [como el compostaje o la producción de energía] y e) la eliminación.

Hay 21 Comentarios

Muy buena la explicación, gracias. Aún falta mucho por educar y diferenciar.

Si estan interesados en el sector de los materiales plasticos o deribados del petróleo encontré una web bastante interesante. En ella peuden encontrar información sobre todos los tipos de plástico que hay (PE, PET, PA, PVC etc.) sus precios de mercado, precios de maquinaria y mucho más. Además ahora estaban preparando una sección para que nos registremos y los empresarios del sector podamos subir nuestras ofertas y demandas de forma gratuíta. La web es http://www.materialesplasticos.com

Espero que les sirva, besitos ^^

No entiendo a los que se quejan de esta ley.

El mayor efecto de la medida es el que nos cobren las bolsas. Con ello reduciremos su consumo drásticamente. La idea es "motivarnos" para utilizar bolsas completamente reutilizables (de tela). Sin embargo, en las tiendas debe haber bolsas disponibles, por si el cliente no lleva ninguna, pero pagándolas, para que a la próxima no se le olvide traer la suya. Si la bolsa del comercio es de tela (que las habrá porque lo he visto en Alemania y otros países) es mucho más cara, de ahí que deba haber también de plástico. Pero al que no le guste, que no las compre.

Por ahorrarse empleados, los supermercados envasan los productos frescos en bandejitas de plástico y poliuretano. Ellos son los que generan todos los elementos plásticos, que después nosotros tenemos que reciclar o desechar y que encima tenemos que pagar.
Resulta increíble comprobar, que todos los días el contenedor amarillo de casa está lleno, de bolsitas que envuelen los alimentos, de envases de todo tipo de plástico. Es imposible encontrar hoy en día, cualquier porducto que no esté sellado con estos materiales de pvc transparente. La industria alimenticia vende sus productos por su apariencia y es por ello que los envases cumplen esta función de mercadotecnia, sin importarles lo más mínimo que se inunde el planeta de residuos.
Tenemos que protestar y exigir como consumidores que se cambie el modelo de venta de los productos alimenticios. Soluciones hay muchas; antaño todo se envolvía en papel de estraza o en periódico. Llevar una bolsa de tela bien dobladita o una cesta al supermercado, para después de haber pagado, quitar todas las envolturas o envases y dejárlas en las cajas como protesta.

Creo que es una estafa flagrante el hecho de que supriman las bolsas porque contaminan, y luego te cobran por una bolsa de plastico ecológica.
¿Por qué no regalan la bolsa que no cantamina?
No cuela, en absoluto.

suscribo y suscribo...qué sentido tiene no coger la bolsa y luego comprar bolsas de basura???? creo que debemos empezar a utilizar cubos y vaciar en los contenedores..un primer paso elemental....sencillo, vaciar directamente el cubo, vaciar nuestro cubo en el contenedor de la materia orgánica, y así con cada material....y ya no nos hacen falta bolsas...y no necesitar tanto de todo...no comprar fruta envasada, no coger las minibolsitas...en fin, pero sobre todo vaciar nuestros cubos en el contenedor...y que la basura que generamos se gestione cada vez mejor...en holanda creo que es ya existe una ciudad que al cabo de 6 meses su basura genera el 60% del combustible que necesitan para funcionar...

¿Son verdaderamente biodegradables las famosas bolsas de patata?
¿Tarda el 400 años en degradarse?
No parece muy creible.
http://www.piezasdeplastico.com

Ahora que van a hacer con los residuos plasticos que generan las petroquimicas, por que ya no van poder fabricar bolsas. Es todo una mentira para ganar mas dinero, las bolsas nunca nos las han regalado, van incluidas en el precio de lo que compres, ( al igual que la luz que gasta el super, los sueldos, etc) pero no han bajado el precio de sus productos, por lo tanto ganan el doble, porque encima te las cobran aparte. Ah, y si no el anuncio aquel del carrefour que decia que una bolsa tardaba 400 años en desaparecer, cuelga tu una bolsa de un arbol, que le de el sol, la lluvia, el aire haber cuanto dura, solo hay mafiosos.

No sería más facil utilizar bolsas de tela??

¿Por que me cobran ahora por las bolsas? Para ahorrarse cinco millones de euros al año. Lo de la ecologia es una excusa.

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Como si mirásemos por el ocular de un microscopio, Ecolaboratorio es un blog ambiental que trata de ver más de cerca todo aquello que nos rodea. En este particular laboratorio se buscan respuestas a las cuestiones más enrevesadas que nos asaltan de forma cotidiana.

Sobre el autor

Clemente Álvarez

(Madrid, 1973) es un periodista especializado en medio ambiente y ciencia. Colaborador de El País desde 2004, le entusiasma mezclar elementos de la ecología con reactivos de la energía y la economía, aunque la fórmula pueda resultar inflamable.

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