Adiós a Johnny Otis, el blanco que evangelizó el R&B

Por: | 20 de enero de 2012

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Digamos que Johnny Otis, conocido como El padrino del rhythm and blues, fue de esos músicos de los que se quejaba Bo Diddley cuando decía que los blancos se apropiaron de la música que inventaron los negros en la Norteamérica de mitad del siglo pasado. Pero, a decir verdad, fue un auténtico evangelizador del rhythm and blues. Fallecido el 17 de enero en Los Ángeles, a la edad de 90 años, Otis fue uno de los más destacados instigadores del R&B estadounidense que tornó en rock and roll en la época de Elvis Presley y Chuck Berry, cosechando éxitos como Willie and the hand jive, bajo el influjo directo, incluso alguno lo llamaría calco, de los trepidantes patrones rítmicos de los músicos negros.

Hijo de inmigrantes griegos, Otis merecía simplemente ser destacado por su misión predicadora de la cultura afroamericana. Desde su posición de artista blanco talentoso y entregado al mejor R&B, no solo tuvo un puñado de éxitos en la época más pletórica del género sino que además ayudó a lanzar las carreras de Etta James, Little Richard, Jackie Wilson o Johnny Ace, pesos pesados de la música popular afroamericana. Porque Otis era un enamorado irredento de los sonidos negros.

JohnnyotisepNacido en 1921 en San Francisco, mucho tuvo que ver su infancia en un barrio negro en Berkeley, donde su padre tenía una pequeña tienda, donde creció escuchando canciones de blues. A diferencia de la mayoría de la población norteamericana, Otis no sintió nunca que hubiese una barrera racial en su comunidad y, por eso, a principios de los cuarenta, ingresó en una banda de jazz, formada por afroamericanos, en Los Ángeles. Fue la época en la que se pasaba noches enteras en los clubes para escuchar indistintamente el jazz de Miles Davis o el blues de T. Bone Walker. En ese ambiente se inspiró para componer su primer éxito, Harlem nocturne, un cálido instrumental dominado por un saxofón que se bañaba en el jazz tradicional urbano.

Como miembro de un jurado de jóvenes talentos en Detroit, descubrió, a principios de los cincuenta, a Jackie Wilson, Hank Ballard y Little Willie John, tres pioneros del R&B más iconoclasta. Poco después, en 1954, hizo lo mismo con una joven que se hacía llamar Jamesetta y dijo tener 18 años para poder cantar con él cuando en realidad tenía 16. Bajo el apadrinamiento de Otis, la chica se puso el nombre artístico de Etta James y grabó The Wallflower, a la postre el trampolín que la llevaría a firmar por Chess Records y convertirse en una de las vocalistas más influyentes de la música negra.

Bo+DiddleyA medida que produjo grabaciones de Little Richard o Big Mama Thorton, se interesó cada vez más por el R&B y su embriagador ritmo, a medio camino del blues rural y un novedoso sonido de ciudad. De esta forma, se rodeó de coristas y músicos negros mientras su mayor éxito en 1958, Willie and the hand jive, copió el ritmo sincopado y saltarín de Bo Diddley (en la fotografía de la derecha), que terminó por ser uno de los más característicos y plagiados de la historia del rock. Mientras Diddley no pudo pasar de las listas del R&B, elaboradas para los músicos negros, Otis alcanzó el reconocimiento nacional, vendiendo más de un millón y medio de copias de una canción que gozaba de la sensualidad del original del irrepetible guitarrista afroamericano. Situaciones como esta, tan propias de esos años en los que músicos blancos con menos talento que sus compatriotas negros disfrutaban de más aplausos y ganancias, llevarían a Diddley a decir: "Lo que me molesta es cuando mis hermanos blancos intentaron sonar como nosotros, la gente empezó a decir que Elvis inventó el rock and roll. Elvis no inventó nada de nada. Era realmente un gran artista, pero nosotros ya estábamos allí antes". Y razón no le faltaba, aunque, para ser justos, el bueno de Johnny Otis, quien cosechó más éxitos e ingresó en el Salón de la Fama del Rock and Roll, ayudó como pocos a difundir y apreciar el absorbente sonido de sus hermanos negros.

 

Hay 5 Comentarios

Y encima parió a Shuggie Otis, el cual heredó su talento musical y que se comió los mocos pero dejó "inspiration Information", probablemente el mejor disco de R&B psicodélico de la historia.

DEP.

Mal dia para la Musica, D.E.P. Este tio era grande por lo que hizo, bueno a mi me lo parece.

En la discusión estaba el racismo obviamente envenenando el asunto, el sometimiento de una raza (entonces y un poco menos ahora), pero los negros tampoco lo inventaron todo en la música "negra americana", que con el tambor de Africa únicamente bajo el brazo no hicieron el blues, ni inventaron la guitarra, ni la escala de sonidos occidental que usaron, etc. Tomaron la mayor parte de los elemntos del país en que los esclavizaron. Ellos dieron el impulso con su aporte, se les agradece, pero tampoco que eran los dueños absolutos del corral inventando gallina y huevos

Johnny Otis: "As a kid I decided that if our society dictated that one had to be black or white, I would be black." Amen to that...!

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. Redactor de El País y colaborador del suplemento cultural Babelia y las revistas Ruta 66 y Efe Eme. Colabora también con un espacio musical en el programa A vivir de la Cadena SER. Es autor de los libros Acordes rotos y Martha. Cree en el verso de Bruce Springsteen: "Aprendimos más con un disco de tres minutos, que con todo lo que nos enseñaron en la escuela".

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