Apuntes científicos desde el MIT

Apuntes científicos desde el MIT

Este Blog empezó gracias a una beca para periodistas científicos en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Boston, donde pasé un año aprendiendo ciencia con el objetivo de contarla después. Ahora continúa desde Nueva York buscando reflexiones científicas en otras instituciones, laboratorios, conferencias, y conversando con cualquier investigador que se preste a compartir su conocimiento.

Energía solar para desalinizar agua: respuesta al cambio climático en la isla de Bequia

Por: | 20 de octubre de 2010

Bequia es una isla caribeña que ya está sufriendo los efectos del cambio climático: las modificaciones en los patrones de lluvias están causando sequías cada vez más frecuentes y dejando a sus habitantes sin agua potable. Daniel Mira Salama, experto en adaptación al cambio climático del Banco Mundial, nos explica el proyecto en que está trabajando para corregir esta situación.

Producir agua potable donde no la hay; energía renovable para beber, por Daniel Mira Salama

Es un día caluroso. Muy caluroso. El sol brilla en el hermoso mar caribeño. Ottis mira hacia el cielo. Bóveda azul intenso, ni una nube en los 360 grados de horizonte repleto de mar que le proporciona su posición en lo alto de una colina. A continuación dirige su mirada hacia San Vicente, que se dibuja claramente hacia el norte. Ni un solo barco recorriendo los menos de 10 kms que separan ambas islas. Ligera inquietud.

Cuando el momento llega, una multitud ya se agolpa hasta el mismo borde del muelle, masa de cuerpos y sudor que a vista de pájaro asemeja un embudo con el cuello apuntando hacia la popa del barco recién atracado. La gente ha traído todo tipo de recipientes: botellas, garrafas, bidones. Alguno ha cargado grandes contenedores oscuros en la parte de atrás de una furgoneta, e intenta abrirse paso a ritmo de ruidosos e inútiles toques de claxon. Las personas más cercanas a la popa del barco cisterna consiguen a malas penas llenar sus recipientes, mientras empiezan a ser aplastadas. Una mujer cae al agua con un grito. Los de atrás se impacientan, empujan y gritan. Los trabajadores del barco cisterna cierran la compuerta. La situación se hace cada vez más tensa. La policía tiene que intervenir, intentando poner orden. El agua, elemento vital

Salvando algún detalle, producto de la licencia literaria en el relato, esta situación se dio, tal cual, este mismo año, en la isla de Bequia, en el Caribe Oriental. Una inusual sequía puso a los habitantes en condiciones extremas, obligando al gobierno local a comprar e importar agua en grandes barcos cisterna desde Kingstown, capital e isla principal de San Vicente y las Granadinas.

No es la primera vez que Bequia, segunda isla en tamaño del país, y con una población total de menos de 5000 personas, necesita importar agua. No existen ríos en sus 18 km2, y los pozos subterráneos escasean. El abastecimiento de agua para consumo humano proviene principalmente de la lluvia que se recolecta durante todo el año. Las casas se construyen con grandes depósitos en la parte inferior, y el agua que cae en los tejados se canaliza y acumula en ellos. Todo el sistema puede llegar a costar un tercio del valor total del inmueble, por lo que la población más humilde dispone solamente de grandes bidones de material plástico situados en el exterior. De esta manera, la calidad del líquido vital se deteriora rápidamente, y a menudo es causa de enfermedades, especialmente de tipo gastrointestinal.

El huésped que llega tarde

Los sistemas de recolección de agua de lluvia, a pesar de sus inconvenientes, han permitido históricamente a los habitantes de Bequia disponer de agua todo el año, ya que se rellenaban poco a poco gracias a la lluvia, que hace presencia frecuente en las cuatro estaciones. O hacía. En las últimas décadas se han estado observando procesos de intensificación de fenómenos meteorológicos en toda la región, y en general en el planeta: lluvias más intensas y periodos más largos de sequía. El volumen de precipitación anual total no está sufriendo grandes variaciones, pero sí su distribución: cae igual cantidad, pero en episodios más concentrados y cortos, alargando los periodos secos y poniendo en peligro el suministro de agua a los habitantes. Los escenarios de cambio climático para el Caribe prevén un empeoramiento de las condiciones, con reducción en el volumen total de precipitaciones y sequías más prolongadas. Los habitantes de Bequia posiblemente no entiendan de modelos de circulación global, pero sí están ya sintiendo anomalías en las precipitaciones, acompañada de angustia por ver sus depósitos vacíos, y tener que hacer frente al excesivo costo de comprar agua de buques cisterna.

Triste ironía para una pedacito de tierra rodeado de agua por todas partes, ¿no? Pues esa condición es la que estamos intentando aprovechar para intentar ayudar a la población de Paget Farms, la más humilde de la isla, a solucionar sus problemas de agua de manera sostenible. A través de una donación del Fondo Global para el Ambiente, el Banco Mundial está implementando un proyecto de adaptación a los impactos del cambio climático en el Caribe. Una componente de este proyecto es la instalación de una planta de ósmosis inversa para desalinizar agua de mar, que producirá el agua potable necesaria para Paget Farms. La ósmosis inversa es un proceso que consume grandes cantidades de energía, llegando a suponer hasta el 80% del costo total de la inversión (Gilau et al, 2007). Además, en Bequia la energía se produce a través de motores de combustible diesel, por lo que la nueva demanda de la planta de desalinización supondría costos adicionales y emisiones de gases de efecto invernadero. La solución propuesta es la generación de energía a través de paneles solares, que serán instalados en los tejados de la escuela municipal, edificio simbólico que además reúne las características de resistencia a huracanes.

De esta manera, y aprovechando la experiencia para sensibilizar a los niños en la escuela, la isla de Bequia dispondrá de paneles solares que producirán la energía necesaria para alimentar la planta de desalinización, convirtiéndose además en un ejemplo demostrativo para toda la región. Los paneles solares verterán la electricidad en la red local, y la planta desalinizadora tomará de la red la energía exacta que necesita. El exceso será aprovechado para otros usos, reduciendo el consumo de diesel en la isla.

Por su parte, el Gobierno va a instalar las tuberías y la red de distribución del agua producida, así como ocuparse de la operación y mantenimiento de todo el sistema.

Este ejercicio no solamente dotará de agua a Ottis y a la comunidad de Paget Farms, sino que además va a proporcionar toda la información necesaria sobre los costos, beneficios, necesidades institucionales y organizativas para que el Gobierno de San Vicente y las Granadinas, y países de problemática similar, tomen decisiones sobre cómo, cuándo y dónde expandir esta experiencia a otras zonas con déficit hídrico similar. Además, gracias a este proyecto piloto la compañía de abastecimiento de agua potable adquirirá experiencia en la gestión y operación de tecnologías de desalinización, y la compañía eléctrica tiene una gran oportunidad de experimentar y probar la energía solar.

El cambio climático está ocurriendo. Y en estas zonas del Caribe sus consecuencias se sienten con especial intensidad. Sólo hay que preguntarle a los habitantes. Considero que existe la obligación moral de que los países más ricos ayuden a los menos desarrollados a adaptarse a estos impactos, que no han generado, pero que sí están sufriendo.

Daniel Mira-Salama

Hay 20 Comentarios

Wonderful and educative...visit http://www.unn.edu.ng/ or portal.unn.edu.ng for more

Recomiendo leer experiencias de desalación con energías renovables. http://www.prodes-project.org/ Esto que comenta DAniel no es una novedad. En el mundo ya existen varias docenas de experiencia funcionando con energía solar o eólica. Por ahora las limitaciones no son técnicas sino económicas y de gestión.

Daniel, ¿qué opinas sobre las protestas de la población en distintos lugares del planeta donde el Banco Mundial dirige la construcción de presas gigantes? Gracias.

Pues a mí me parece que 5000 habitantes en una pequeña isla de 18 km cuadrados es demasiado. Quizás la solución es desalojar la isla y dejar que los ecosistemas originales, que deben haber desaparecido por tanta presión en un sitio tan pequeño, se recuperen. Yo he visto fotos de Bequia en internet y no parece que necesiten dinero, por la cantidad de yates que se ven en su puerto. No creo que tengamos que colonizar hasta el último roque caribeño. Si el ser humano pretende ser algo más que un animal, debe cuidar la naturaleza.

Chicas, si quereis ver a Daniel hablando en directo, aquí lo teneis: www.youtube.com/watch?v=5-aIfcXhvfU Un pedazo de tio!

Pero Cubano, ¿quién impuso el bloqueo a tu país? ¿Fidel?

Todo eso es muy lindo en la literatura, pero recuerdo que en temporada de sequia, viviendo yo en Cuba, nos partia un rayo a todos porque debido al bloqueo no se podia comprar ni bombas de agua especiales para acueductos y toda la poblacion sufria doblemente, con el agua, con el sistema de acueductos y aparte con los mantos freaticos de los cementerios que amenazaban con contaminar las fuentes de agua potables y no se podian comprar recursos en el exterior para controlarlos debido a las restricciones internacionales a las empresas para vender suministros a Cuba. Desgraciadamente, de nada vale el adelanto cientifico-tecnico si las politicas siguen siendo medievales, de cuando el asedio a Troya.Aclaro que participe en reuniones con dirigentes cubanos de comunales donde se discutian estos problemas, no hablo de oidas, ni porque me lo contaron.

Encomienda al Señor tu camino., confía en él, y él actuará. Guarda silencio ante el Señor, y espera en él con paciencia.

El caso es que me he presentado a varias convocatorias Ramón y Cajal pero con resultado negativo y una evaluación cada año peor. Esta es la única salida que se ofrece a los doctores en España. Después de 6 años en el extranjero es muy difícil encontrar otra posición postdoctoral, ahora casi todas son para doctores jóvenes. No he tenido la suerte de publicar mucho o de aparecer en un Cell o Nature, con lo cual, a medida que pasan los años, tu currículum (que palabra nefasta y odiosa), que era prometedor, se convierte en uno mediocre, y las puertas se te cierran. Ni siquiera te dan la posibilidad de demostrar tu valía, que se mide sólo por el índice de impacto de las revistas en las que has publicado, aunque seas el décimo en la lista de autores. Cuantos Cajales he visto que al terminar su período de cinco años, no han producido nada. Estos contratos son para 20 o 30 biólogos cada año. La pregunta podría ser: ¿qué ocurre con el resto de doctores que pretenden proseguir su carrera científica? La lista de insultos que me vienen a la cabeza cuando recuerdo todos los titulares en los periódicos en los que aparece la ministra de Ciencia, esa gran farsante, al servicio de este gobierno estafador (al que le seguirá otro peor), es muy larga y no la voy a copiar aquí. La impotencia después de tanto tiempo sin ver un duro y de dar explicaciones a la familia es muy grande. Esto lo escribo desde casa de un amigo que tiene internet, porque mi ordenador lo vendí hace tiempo. Y encima empiezo a endurecerme, yo que siempre he reprobado las acciones violentas, pero a uno ya no le queda más remedio que hacerlo. Incluso empiezo a entender a esos que ponen bombas. Que no se me malinterprete, pero cuando los problemas son tantos y no se ve una salida, se ve todo de forma distinta. Y mientras tanto, un puñado de sinvergüenzas llenándose los bolsillos con billetes de 500 y media España aplaudiendo a los ladrones, mientras continúa el saqueo y la aumenta la miseria de cada vez más gente.

Daniel, en realidad soy biólogo a secas. Me licencié en 1994, cuando los planes de estudios antiguos. Entonces eramos "licenciados en ciencias biológicas", no como ahora que las licenciaturas se han dividido para hacerlas más específicas. Durante el doctorado me especialicé en biología molecular, pero esto no quiere decir que sea lo único que se. Por ejemplo, he leido que teneis proyectos para restauración de corales. Creo que ahí mi experiencia en técnicas de biología molecular podría ser muy útil para ver la diversidad de individuos dentro de una especie determinada, o mecanismos moleculares de adaptación a los cambios ambientales. Entiendo que éste no es el lugar adecuado para pedir trabajo. Pero bueno, es que a veces me dan ganas de renunciar a todo, ya casi he perdido las esperanzas, al principio creía que podría encontrar trabajo fácilmente y ya han pasado 3 años de auténtica pesadilla para mí y mi familia. Te pido disculpas de nuevo, no es el lugar para escribir esto, pero tenía que probar.

Estimado Daniel Muchas gracias por tu respuesta. Seguiré probando suerte. Un cordial saludo y de nuevo enhorabuena por la excelente tarea que realizas.

Equus, gracias por tus comentarios. Antonio: el sólo hecho de tu amistad, que atesoro con celo, hace que Murcia no sea lejana para mí. Estimado José, lamento la situación en que te encuentras, y espero que se resuelva pronto. Me gustaría que este blog fuera sólo un foro de debate de temas medioambientales, espero que lo entiendas. Creo que la biología molecular no es una disciplina muy demandada en el Banco, pero tu perfil podría tener gran aplicación a nivel de las instituciones que implementan los proyectos: grandes ONGs tipo TNC, CI, CARE, podrían ser buenas puertas donde llamar. Te deseo mucha suerte.

Dantesco, en efecto la densidad de población es un problema que encontramos con cierta frecuencia en la gestión de recursos hídricos. Este sin embargo no es el caso: una población creciente haría, por ejemplo, que el caudal de un río no fuera suficiente para las necesidades, o ejercería una presión cada vez mayor en un acuífero sobreexplotado. Sin embargo, estas poblaciones del Caribe se alimentan exclusivamente del agua que su tejado recolecta de la lluvia, por lo que un mayor número de casas no ponen más presión sobre la lluvia que recogerían. La población de Bequia es muy baja (5000 personas en total) y crece de manera muy lenta. Para toda la zona sur de Paget Farms se ha trabajado con proyecciones de crecimiento de población; de hecho, el sistema ha sido diseñado para abastecer la demanda futura, calculada en un escenario de 20 años. El sistema de momento funcionará a mitad de su capacidad para abastecer las necesidades de hoy. WB, los dos temas que tocas son muy interesantes! entre los estudios que realizamos para este proyecto, se vio que la energía eólica es más costo-efectiva que la fotovoltaica, y el Caribe tiene un gran potencial eólico. Sin embargo surgieron dificultades sobre la localización de las turbinas, ninguna experiencia técnica con eólico y falta de recursos y capacidad para realizar el mantenimiento en una isla tan pequeña. Por estas razones se optó por fotovoltaico, que en cualquier caso producirá la energía que necesitamos para esta actividad demostrativa. Respecto a las hidroeléctricas, podríamos hablar durante horas! Hay muchas regiones donde efectivamente no es la solución ideal, y lo peor es que hoy se están tomando decisiones sobre grandes represas que estarán operativas en 20 años, cuando las condiciones serán distintas de las actuales. Pero merece la pena estudiar caso a caso. Zonas de los Andes, donde los glaciares están desapareciendo y por tanto se están perdiendo grandes reservorios, podrían ser óptimas para construir represas y hacer aprovechamiento energético dada la topografía.

Estimado Daniel Mi nombre es José, soy biólogo, 37 años, y estoy buscando trabajo. Tengo bastante experiencia en biología molecular, he estado trabajando de postdoc más de 6 años en distintos países, pero desde hace más de 3 años no encuentro nada, sobre todo por mi edad, y la verdad es que me gustaría orientar mi carrera hacia el campo de la conservación de la biodiversidad o de la mitigación de los efectos del cambio climático. No tengo experiencia previa, pero soy muy entusiasta, y necesito trabajar como sea. No me importa viajar a otros países, mi nivel de inglés es elevado, y aparte soy muy aficionado a la flora y fauna tropicales. ¿Crees que te podría mandar mi CV para que lo miraras? Te estaría muy agradecido y quizás hubiera alguna posibilidad para mí. Un cordial saludo y enhorabuena por el trabajo que haces.

Daniel, muy interesante el proyecto en Bequia. La ausencia de ríos hace que la posibilidad de adquirir agua potable sea escasa y la alternativa de conseguir la energía mediante paneles fotovoltaicos todo y ser en mi opinión demasiado idealista (no creo que con unos paneles puestos en el tejado de una escuela se llegue a suplir el consumo de una planta desalinizadora) pero es un intento de conscienciar no sólo a los vecinos de Bequia sino también a la región caribeña. Por otro lado te queria pedir tu opinión sobre la política dle Banco Mundial en la proyeccion de centrales hidroeléctricas cuando, como tu bien sabes y gracias al cambio climático, su rendimineto en los próximos años es algo incierto. Paises de Centroamérica y el Caribe dependen en exceso de estas fuentes de energía y se proyectan más centrales en el futuro (caso de Guatemala) pudiendo encontrarse en un grave problema energético en el futuro

¿No será que el problema es que la densidad de población en esa isla es ya muy elevada? Habrá menos lluvias, pero si encima hay más gente... Si la población sigue subiendo, quizás las medidas que estais tomando ahora no sirvan de nada dentro de 5 años.

Hola Crack, La paternidad no me deja demasiado tiempo para navegar por la red, y he llegado a tus aguas gracias a tu correo electrónico. He estado echando un vistazo a tus entradas (del blog se entiende, que tu cabeza sigue tan bien poblada por fuera como por dentro), y ni que decir tiene que me cautiva, a partes iguales, tu trabajo medioambiental -dimos un primer pasito en eso juntos )[;)] - y la belleza de los lugares que tienes la oportunidad de conocer. Es esa mezcla de ciencia y de tu toque personal al contarla, lo que hace de tus artículos piezas dignas del foro en que son expuestas. Desde la lejana Murcia te envía un abrazo un amigo, que una vez más se siente orgulloso de tener el honor de serlo. ¡Hasta pronto, jugón!

Muy interesante. No sólo el clima anda revuelto por esas islas caribeñas. Aquí, en España, también soplan vientos extraños. Acaban de nombrar a José María Aznar presidente del consejo asesor del centro de estudios sobre cambio climático 'Global Adaptation Institute', Es pasmoso que una persona como Aznar, que niega una evidencia científica como el cambio climático, ocupe la responsabilidad de este nuevo cargo. (Este es un país kafkiano. Por cierto, otro nuevo cargo descacharrante, el de Leire Pajín, ministra de Sanidad)

La experiencia que narra Daniel Mira-Salama me parece muy interesante. El sustituir, para conseguir la energía necesaria, para la planta de desalinización de agua, los motores de combustión de diesel por paneles solares, es un cambio de altos beneficios ecológicos, consiguiendo la agua potable de una manera altamente sostenible. Ojalá cunda el ejemplo y se multipliquen esas donaciones del Fondo Global para el Ambiente, del Banco Mundial o de quien sea, preferentemente de quien más tenga que ver con las causas que general el cambio climático, como dice el autor al final del post.

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Sobre el autor

Pere Estupinya

. Soy químico, bioquímico, y un omnívoro de la ciencia, que ya lleva cierto tiempo contándola como excusa para poder aprenderla.
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