¿Pueden los árboles compensar el CO2 emitido por los coches?

Por: | 17 de junio de 2011

Una hoja de plátano de sombra de un parque de Madrid ¿Hasta qué punto pueden retirar los árboles CO2 de la atmósfera para compensar lo que emiten las actividades humanas? Los investigadores Gregorio Montero y Ricardo Ruiz-Peinado, del departamento de Sistemas y Recursos Forestales del CIFOR-INIA, han estudiado de qué forma capturan el carbono las distintas especies de los bosques españoles. Sus trabajos son muy interesantes para saber cuánto CO2 equivalente almacena una encina centenaria, una vulgar mesa de madera o todas las masas forestales del país.

Al igual que el resto de plantas, los árboles absorben el CO2 y se quedan con el carbono de la molécula. Lo utilizan en forma de carbohidratos en sus procesos metabólicos para ir creciendo. De esta forma, los átomos de carbono quedan fijados en la madera del tronco, las ramas, las raíces, ayudando a retirar el exceso de CO2 de la atmósfera que causa el cambio climático. Al menos, temporalmente.

Según explica Ruiz-Peinado, más o menos el 50% del peso seco de cualquier árbol es carbono. Pongamos que se trata de un pino silvestre de una tonelada: aproximadamente 500 kilos serían agua y habría otros 500 de madera seca. Así pues, en el pino habría acumulados 250 kilos de carbono, que equivaldrían(1) a 915 kilos de CO2.

Todo este carbono estará en el árbol vivo mientras se mantenga en pie. Pero volverá a la atmósfera si el pino arde en un incendio o cuando tras su muerte se descomponga. En algunas especies, esto puede tardar siglos en ocurrir. Ahora bien, ¿qué pasa con el CO2 si llega un leñador y corta el árbol para utilizar su madera? Como explican los investigadores, dependerá de en qué acabe convertido. Si se utiliza para fabricar papel, su tiempo de vida útil será de unos pocos años. Y el CO2 regresará a la atmósfera según el papel vaya descomponiéndose en sucesivos ciclos de reciclaje (las fibras de papel no se pueden reciclar más de unas seis veces) o, lo que es peor, cuando termine en un vertedero. Sin embargo, si el árbol se convierte en una mesa robusta de pino, el CO2 permanecerá ahí bastante más tiempo, durante décadas. Hasta que sea destruida. 

¿Se puede entonces compensar las emisiones producidas por un automóvil, un avión o una central térmica plantando árboles (como proponen algunas empresas)? Hasta cierto punto, pues con el coche, el avión o la central térmica se habrá liberado CO2 almacenado en los combustibles fósiles desde hace millones de años, mientras que el tiempo que se puede retener en los árboles será mucho más corto. “Supongo que habría que ir reemplazando los árboles por otros nuevos de forma constante a lo largo del tiempo”, incide Montero.

El CO2 siempre vuelve a la atmosfera, los árboles no solucionan el problema del cambio climático, lo único que nos dan es algo de tiempo para llevar a cabo otras acciones; la cuestión no es sólo cuánto carbono pueden fijar los árboles, sino durante cuántos años”, desta este ingeniero.

Los árboles que capturan más carbono son aquellos que están creciendo. De ahí, que sean las masas forestales más jóvenes las más efectivas para retirar CO2. “Por eso en España se fija ahora mucho CO2”, apunta Montero. En el caso de los bosques más antiguos, sus gruesos troncos serán los que tengan almacenado una mayor cantidad de carbono, aunque con el tiempo habrán dejado de crecer y ya no contribuirán a reducir más CO2 de la atmósfera.

Para calcular la cantidad de carbono almacenada en los distintos árboles españoles, estos dos investigadores se fueron directamente al campo para recoger muestras de las 32 especies forestales más comunes del país. Extrajeron todo tipo de ejemplares con raíces incluidas, pesaron sus distintas partes y secaron muestras en el laboratorio. Con los datos de 1.508 árboles, crearon un modelo para determinar la cantidad de CO2 equivalente almacenado en un ejemplar cualquiera a través de la altura y el diámetro de su tronco. Con solo estos dos variables, el modelo deduce el peso en madera seca de cualquier árbol de estas especies, calculando a partir de ahí su contenido en carbono.

Esto mismo sirve también para calcular el peso no de un solo un árbol, sino de todos los bosques del país. De esta forma, estos dos ingenieros han estimado que el conjunto de las masas forestales españolas tienen acumuladas hoy en día el equivalente a 3.310 millones de toneladas de CO2, casi nueve veces lo emitido a la atmósfera por las actividades humanas durante 2009 en todo el país(2). Asimismo, también han determinado que todos los bosques fijan cada año unos 87 millones de toneladas de CO2 por efecto de su crecimiento, lo que equivaldría al 79% de las emisiones generadas en 2009 por el transporte en España o al 89% de las lanzadas a la atmósfera por la industria.

Igualmente, también se puede ir de lo más grande a lo más pequeño. Al haber recogido datos del peso de los árboles en sus distintos fragmentos, esto permite a los investigadores deducir además el carbono fijado en aquellas otras partes diferentes del tronco, como las ramas, las raíces… Todo esto resulta muy útil para intentar maximizar la captura y almacenamiento del CO2 de los bosques, lo que se denomina selvicultura del carbono. Esto implica conservar bien los árboles existentes, protegiéndolos del fuego, pero también limpiar los bosques para favorecer el crecimiento de ejemplares jóvenes.

La forma en que se va a conseguir almacenar CO2 por más tiempo es protegiendo los árboles para que perduren. Y si se necesita una mesa, también es mejor que sea de madera antes que otros materiales. Una mesa de madera maciza hecha para durar, en la que se almacene el carbono durante mucho tiempo. “Cuánto mejor sea la madera de la mesa, más tardará el CO2 en volver a la atmósfera”, incide Ruiz-Peinado.


(1) Para pasar carbono a CO2 hay que multiplicar el carbono por 3,66. Este factor se calcula teniendo en cuenta el peso molecular del CO2, que es de 44 gramos (12 g del carbono (C) y 32 g de los dos átomos de oxígeno (O)). 44/12=3,66.

(2) Según el Informe de Sostenibilidad en España 2010 del OSE, en 2009 el país emitió 372,4 millones de toneladas de CO2 equivalente.

Hay 16 Comentarios

En México se publicó un informe en el marco de la COP16 sobre opciones para gestionar el carbono forestal. Esta disponible en: http://www.rightsandresources.org/documents/files/doc_2019.pdf

El artículo es muy interesante, solo hago algunas aportaciones o comentarios.

En España la superficie forestal crece cada año desde hace más de 50 años a pesar de los incendios. Quizás no pase lo mismo en Brasil o otros lugares.

Creo que es más ecológicocomprar buenos muebles, mejor fabricados aquí, y que duren todo el tiempo posible. La moda se usar y tirar muebles no es nada ecológica y a la larga sale más cara.

Eso de que una fibra dura 6 reciclados en un axioma muy antiguo, en España donde el 85% del papel fabricado es de fibra reciclada seguro que dura mucho más. la celulosa no se descompone fácilmente tiene una incrible resistencia física y química, especialmente si tiene lignina. al depurar e papel reciclado y quitarlo plásticos e impurezas se arrastra algo de fibra, y otro poco se puede ir a la planta depuradora de agua. esas fibras que se pierden hay que reponer.

Me gustaría saber en qué condiciones piensas que la captura puede ser negativa. Hombre, si coges un rodal o fragmento de monte, y lo quemas entero, pues entonce sí. Pero considerando un monte en su conjunto, será positiva, aunque menor de lo que se dice a veces. Mientras unas zonas crecen y capturan, en otras pueden morir árboles, o cortarse una parte y dejar pudrir residuos, etc, con lo cual no es un balance mágico.

Hola, vivo en la provincia de Neuquén, Argentina, zona que en estos momentos está siendo afectada por la erupción del volcan Puyeue, mi pregunta es la siguiente: ¿se puede utilizar en algo la ceniza del volcan?

"también han determinado que todos los bosques fijan cada año unos 87 millones de toneladas de CO2"

Pero este dato por si solo no es suficiente... tambien hay que saber cuanto CO2 han emitido durante ese periodo(Incendios, biomasa que se descompone o se quema en centrales termicas, etc etc)

La captura neta de CO2 puede ser muy pequeña o incluso negativa.

No se si me he enterado bien, se supone entonces que existe un equilibrio entre el CO2 y el carbono que se almacena en la madera, de manera que el carbono que las plantas consumen y almacenan vuelve a la atmósfera con la respiración de los organismos que consumen esos materiales orgánicos y así sucesivamente.

Este equilibrio se rompe con el consumo de los materiales fósiles que generan un exceso de CO2, convirtiéndolo en un proceso irreversible, que solo se puede paliar generando almacenajes de Carbono en forma de madera para que el proceso sea mucho mayor...
Si alguien puede profundizar un poco o dejarme algún enlace se lo agradecería...
Muchas gracias

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Sobre el blog

Como si mirásemos por el ocular de un microscopio, Ecolaboratorio es un blog ambiental que trata de ver más de cerca todo aquello que nos rodea. En este particular laboratorio se buscan respuestas a las cuestiones más enrevesadas que nos asaltan de forma cotidiana.

Sobre el autor

Clemente Álvarez

(Madrid, 1973) es un periodista especializado en medio ambiente y ciencia. Colaborador de El País desde 2004, le entusiasma mezclar elementos de la ecología con reactivos de la energía y la economía, aunque la fórmula pueda resultar inflamable.

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