Entre Replicantes

Sobre el blog

Entre replicantes es un blog de ciencia y tecnología en el que tienen cabida todas aquellas investigaciones, noticias, y curiosidades relacionadas con la tecnología, y especialmente con el mundo de la robótica.

Un espacio abierto a la participación y a la discusión, con información de primera mano desde el país del sol naciente. Todo contado con sencillez, para que veas como podría cambiar tu vida dentro de unos años.

Sobre el autor

Eduardo Castelló Ferrer Geek apasionado por el mundo de la tecnología y especialmente por los asombrosos avances en ingeniería robótica. Después de terminar la carrera en España, se lió la manta a la cabeza en busca de los centros de investigación más punteros de Europa. Para su sorpresa, las circunstancias de la vida le acabaron llevando al lejano Japón, donde cursa estudios en ingeniería robótica dentro del controvertido, a la vez que prestigioso Ishiguro Lab. En este laboratorio se encuentra actualmente realizando su doctorado.

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¿Google al rescate? : El verdadero valor de Boston Dynamics

Por: | 26 de diciembre de 2013

La semana pasada se anunció la compra de 8 startups relacionadas con el mundo de la robótica por parte del gigante de la tecnología Google. Quizás, la más mediática de estas pequeñas compañías, y la que ha despertado más interés, es la popular (especialmente en Youtube) Boston Dynamics.

Boston Dynamics nació en 1992 como una spin-off (proyecto nacido en un laboratorio universitario pero con clara orientación comercial) del prestigioso MIT. Fundada por el Profesor Marc Raibert dentro del Leg Lab (laboratorio especializado en locomoción con piernas robóticas), pronto captaron la atención de la controvertida agencia para la investigación del ejército de los Estados Unidos (DARPA).

DARPA es uno de los grandes motores de la investigación (no sólo dentro del campo de la robótica) en los Estados Unidos, financiando cada año alrededor de 150 proyectos científicos con un montante final de 2800 millones de dólares. Bajo el dinero de DARPA, Boston Dynamics empezó a aplicar todos los conocimientos adquiridos en el MIT, en la creación de varios prototipos con una interesante nueva tecnología, que permitía a sus robots correr y caminar de una manera bastante estable usando piernas robóticas.

Estos primeros proyectos se revelaron especialmente interesantes para el soporte de las tropas americanas, que en ese momento, combatían en Irak y Afganistán. Era habitual que los comandos americanos se internarán por varios días en el desierto, y en zonas inhóspitas, teniendo que cargar con sus propias provisiones, lo que limitaba considerablemente sus movimientos. Modelos como el primigenio BigDog, estaban destinados a ser la solución perfecta para el apoyo de estos soldados.

 

Después de unos años, y varias inyecciones de dinero por parte de DARPA, Boston Dynamics pareció dar con la clave para diseñar robots cada vez más avanzados, decidiéndose a dar el salto con modelos humanoides, que no sólo estaban dedicados a apoyar a las tropas, sino ser una herramienta para poder probar, desde nuevo armamento, hasta nuevas técnicas de combate. Este es el momento en el que apareció lo más parecido a Terminator que el mundo de la robótica ha visto desde que Schwarzenegger encarnó al mítico robot del futuro.

 

 

A pesar de que Boston Dynamics lleva varios años impresionando a la comunidad científica con sus avanzados modelos, la empresa de Massachusetts ha sido incapaz de proporcionar (en más de 21 años de existencia) ningún modelo listo para el combate o simplemente sacar su tecnología más allá de sus laboratorios. Según varios expertos, el verdadero valor de Boston Dynamics está en la colección de importantes patentes que ha conseguido (6 concesiones en los últimos tres lustros) durante los años de dura investigación financiada por DARPA. Esto es lo que Google realmente ha comprado.

Es curioso (y bastante poco transparente) como un compañía privada, como Google, ha podido pagar una cantidad considerable, por el conjunto de patentes que una startup como Boston Dynamics ha conseguido a través del dinero público de DARPA.

Comparativa entre la masa y el coste energético para varios dispositivos
Modelos robóticos como ASIMO o BigDog emplean una increíble cantidad de energía en su locomoción basada en piernas

Científicos de todo el mundo manifiestan que la verdadera innovación dentro de la tecnología que propone Boston Dynamics, reside en su depurado control en la locomoción de robots que se mueven con piernas. Definitivamente, esta tecnología podría ser un gran avance para crear dispositivos que se muevan por terrenos inestables, y puedan evitar obstáculos de la misma manera que hacemos los humanos. Sin embargo, este tipo de locomoción, aunque versátil, es tremendamente ineficiente en términos energéticos, ya que requiere de grandes dosis de energía para funcionar. Es muy probable, que si diseñáramos un robot con este tipo de locomoción, y fuese alimentado por baterías convencionales, sólo podría funcionar durante unos pocos minutos. Por esta razón, muchos de los prototipos de Boston Dynamics están constantemente conectados a una fuente externa de alimentación por medio de cables.

 

El robot PETMAN caminando por la cinta estática
PETMAN conectado a su cable de alimentación

Aunque la locomoción es una parte importante para el futuro de los robots, no lo es todo, ni mucho menos. Se prevé que los robots del futuro necesiten un sinfín de diferentes funciones (inteligencia artificial, capacidad de interactuar con los humanos, etc...), en las cuales Boston Dynamics no ha conseguido ningún progreso notable. La pregunta que se hacen los expertos ahora es : ¿Para qué usará Google la locomoción más avanzada del momento?

Varios medios de comunicación apuntan a que las perspectivas de Google dentro del mundo de la robótica, no están puestas en el sector servicios, ni en el consumidor final, sino en el sector público. Google podría estar interesado en el creciente interés de las naciones del mundo desarrollado, por tener tecnología de acción y salvamento para posibles desastres y catástrofes.

 

 

Inspirados en el desastre de Fukushima, los gobiernos de los Estados Unidos y la Unión Europea, ya han iniciado competiciones y programas públicos, que les permitan testear y obtener la última tecnología del momento en el campo de la búsqueda y salvamento (Search & Rescue), con la esperanza de que llegue el día en el que no tengan que enviar humanos a zonas peligrosas.

 

 

La semana pasada, Boston Dynamics (ya adquirida por Google) participó activamente en varias pruebas dentro del concurso DARPA Robotics Challenge (DRC) 2013, en dónde, su robot más avanzado, llamado ATLAS (una evolución del anteriormente citado PetMan), fue la plataforma de pruebas perfecta para que estudiantes y profesionales probarán todas sus habilidades en zonas catastróficas simuladas.

¿Estará Google preparando su desembarco en esta nueva carrera tecnológica? ¿Vosotros qué pensáis?

Innovation 25 : ¿Un mundo retro-futurista?

Por: | 16 de diciembre de 2013

Hace unas semanas, una representante del gobierno Japonés vino a nuestro laboratorio para darnos una charla. Por las reverencias, y el lenguaje extremadamente educado que usaban mis superiores al dirigirse a ella, debía ser alguien importante dentro del gobierno. Efectivamente, se trataba de la delegada de estado para ciencia y tecnología.

Durante su presentación de casi hora y media, la representate del gobierno nipón, nos presentó los nuevos programas para incentivar la ingeniería robótica como nuevo motor de la economía Japonesa. Durante la charla remarcó (muchas veces) cuanto dinero y tiempo, había invertido el gobierno en formar nuevos investigadores para la causa. Lo que empezaba a sonar a meeting político, tomó un tono diferente cuando la ponente, no sólo nos transmitió las virtudes de este tipo de proyectos, sino también los acuciantes problemas, a los que la sociedad Japonesa se enfrenta en un futuro no muy lejano, y la ingeniería robótica parece dar una respuesta.

 

PiramidePoblacion
Pirámide de población Japonesa. Desde la pirámide a la cometa

De todos es sabido que la sociedad Japonesa es una de las más envejecidas del mundo. La actual tasa de hijos por mujer casada en Japón es de 1.3 hijos. Un 21% de la actual población 127.8 millones de personas (incluyendo residentes extranjeros) tiene más de 65 años. Con estos datos en la mano el ministerio de sanidad prevé que la población se contraerá a 110 millones en 2035 y a 89 en 2055. Esta dramática caída en los números de población activa, le hace extremadamente difícil a Japón mantener el nivel industrial que le ha llevado a sostener su sociedad del bienestar desde los años de la recuperación (50s y 60s).

Algunas de las claves para esta caída en la natalidad apuntan a la caída en los presupuestos familiares, el alto coste de la educación o las excesivas jornadas de trabajo. Sin embargo, cuando se le preguntan a las mujeres (la clave del asunto) que debería cambiar para que tuvieran más hijos, la gran mayoría responden : "Necesitamos sitios donde sea fácil trabajar, más si cabe para las personas con hijos".

Desde el inicio de los 80, el gobierno Japonés (previsor como pocos) ha intentado paliar el problema trayéndose a los descendientes de Japoneses (nikkei-jin) que se fueron del país en épocas más duras (principios del siglo XX). Aunque, las previsiones eran buenas, estos Japoneses de segunda o tercera generación no han llegado a los 200.000 (menos del 1% de la población). Cuando al gobierno se le ha preguntado si abriría las fronteras a otro tipo de inmigrantes que estuvieran dispuestos a establecerse en Japón, la respuesta ha sido bastante negativa. El anterior primer ministro Koizumi Junichiro manifestó en repetidas ocasiones :

 

KoizumiJunichiro
Koizumi Junichiro dando uno de sus discursos

"Si los trabajadores extranjeros exceden un cierto nivel, estamos condenados a causar un choque demasiado grande. Solamente porque haya una disminución en la fuerza laboral del país no significa que debamos abrir las fronteras a trabajadores extranjeros". Koizumi Junichiro.

Algunos expertos piensan que Japón esta continuando una política de estado (post-segunda guerra mundial) en la se ha preferido la automatización a la inmigración.

Esta preferencia de la automatización sobre la inmigración, nos lleva a una de las razones por la cual Japón cuenta con más de la mitad de los robots industriales y de servicio en el mundo. Varios expertos (mayoritariamente antropólogos) manifiestan que en muchas ocasiones los robots son preferidos sobre los inmigrantes (sobretodo en el servicio doméstico), ya que los robots no tienen diferencias culturales o históricas (debido a guerras pasadas), que les puedan hacer sentir culpables o incómodos.

Debido a todo esto, el gobierno nipón con su primer ministro Abe Shinzo (el que defendió a Tokyo como ciudad olímpica para 2020) a la cabeza, decidió lanzar en Febrero del 2007 un proyecto llamado Innovation 25. Innovation 25 es una de las visionarias ideas para reinventar la sociedad nipona para el 2025, con el ánimo de revertir la caída en la tasa de natalidad y acomodar a la creciente población de la tercera edad. Este proyecto (entre otras propuestas) enfatiza el futuro rol que los robots de servicio tomarán en instituciones tan tradicionales como la familia.

La propuesta de Innovation 25 (que esta disponible online), esboza como debería ser la vida en Japón en un futuro no muy lejano (12 años). Especialmente interesante es la sección del proyecto dónde se describe el día a día de la futura familia Japonesa, caricaturizada en varias viñetas a lo largo del texto, y llamada como inobe (inobeshion es la palabra Japonesa para innovación) family.

Esta familia modelo, costa de una pareja casada, un hijo, una hija, los padres del cabeza de familia, y por supuesto el último en llegar al clan; un robot llamado Inobe-kun (-kun es el sufijo que se le da a los niños jóvenes en Japón).

 

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El robot inobe-kun

Después de la presentación de todos los miembros de la familia, la ficción nos introduce en su rutina diaria. Empezando a las 6:30 AM cuando los más mayores se levantan, hasta las 23:00 cuando las luces LED de la casa se apagan automáticamente. Yumiko (la mujer de la casa) es la que tiene una relación más cercana con el robot Inobe-kun. En el texto se presenta a Yumiko como una mujer dinámica que trabaja desde casa (hace "teleworking" para una agencia de diseño). La ayuda que el pequeño Inobe-kun le presta, la ha liberado de varias tareas del hogar, lo que le ha permitido trabajar (ganar un sueldo extra para la familia) aunque sea desde casa.

 

Inobeke1-big
La familia Inobe

Cuando Yumiko termina de realizar su jornada laboral (pasadas las 17:00), repasa las tareas diarias del robot:

YUMIKO : ¿Has terminado de limpiar la casa? ¿Hay algún mensaje? 

                ¿Has empezado a preparar el baño?.

INOBE-KUN : Toda la casa esta limpia excepto la oficina de mamá (Yumiko).

INOBE-KUN : El abuelo vendrá a casa sobre las 18:00.

INOBE-KUN : He recibido un mensaje de la abuela diciendo que llegará sobre las                      17:00. 

INOBE-KUN : Estoy pensando en preparar el baño sobre las 18:00, ya que papá

                     llegará sobre las 19:00.

 

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El robot inobe-kun sobrecargado de trabajo

La imágenes que acompañan a la propuesta y caricaturizan el proyecto son realmente interesantes. En todas ellas se aprecian los muy marcados roles distinguidos por género (tiene un parecido a la mítica serie de televisión Los Supersónicos).

En estas imágenes, Yumiko, a pesar de ser ayudada por Inobe-kun en algunas tareas domésticas, sigue siendo la primera persona responsable de las tareas del hogar. Inobe-kun más que ser una herramienta útil para toda la familia (ayudando a lo niños o los mayores de la casa) parecer ser una mera extensión del ama de casa.

Innovation 25 ha recibido grandes criticas por parte de la sociedad Japonesa (especialmente por parte de los bloggers), ya que el proyecto no hace mención, ni da respuesta alguna, a como este tipo de robots pueden ser útiles dentro de otro tipo de organizaciones familiares, tales como madres solteras, personas que viven solas (tan abundantes en la sociedad Japonesa), etc... Otras personas críticas con el proyecto, cuestionan qué tipo de valores se están trasmitiendo a las generaciones futuras. Alguno de ellos comentan :

"Parece que estoy leyendo una novela de ficción. ¿Soy la única que no comparte las opiniones del Primer ministro Abe sobre el futuro de Japón?. Si los Japoneses nos hemos empobrecido espiritualmente e intelectualmente, ha sido porque hemos dejado cosas importantes a las máquinas en el nombre de la conveniencia. Hemos perdido la habilidad de aprender del medio ambiente".

Es cierto que el gobierno Japonés está intentando resolver algunos de sus problemas más importantes con la ayuda de las nuevas tecnologías. Innovation 25 eso sólo uno de las ideas que intenta dar respuesta a estos problemas, sobretodo, enfatizando el rol que la ingeniería robótica tendrá en asegurar la estabilidad de la economía Japonesa, y las instituciones sociales (cosa que me parece del todo loable). Sin embargo, me pregunto como investigador, qué tipo de uso se le da a la tecnología que viene de laboratorios como el mio, donde investigadores dedican muchísimo esfuerzo para crear tecnologías innovadoras y punteras, que luego acaban sido usadas para perpetuar modelos de vida bastante anticuados.

Me resulta muy curioso que cada vez que se profundiza en las bases de estos faraónicos proyectos, (26 billones de dólares invertidos en los 18 años que durará el proyecto), se descubre la interesante paradoja Japonesa : invertir en tecnología punta, para seguir manteniendo, y perpetuando, un modelo clásico y conservador de la vida y sus costumbres. Vosotros ... ¿Qué pensáis? 

¿Es Innovation 25 un proyecto retro-futurista?.

Telepresencia: ¿el futuro de las comunicaciones?

Por: | 09 de diciembre de 2013

Es curioso cómo se puede cambiar tan drásticamente de opinión en unos años. Mirar atrás y ver como ha evolucionado tu forma de pensar. Cosas que antes te parecían extremadamente raras y hoy te parecen normales. Quizá, eso es lo que me pasa cuando pego un vistazo al pasado y analizo todo el tiempo que llevo por el país del sol naciente.

Allá por Octubre del 2008 entré a trabajar en un laboratorio de ingeniería robótica en una de las mejores universidades del país. Una vez me hicieron pasar por el protocolo de conocer todas las investigaciones en las que el laboratorio andaba metido (lab tour), empecé a pensar que los investigadores Japoneses (reputados científicos de fama mundial) estaban definitivamente, locos. Profesores con clones robóticos, dispositivos móviles con forma semi-humana (que dan bastante respeto) o robots cabezones que no dejan de gritar a todo el que se acerca. En definitiva, a cada paso que daba, me encontraba con algo más bizarro y extravagante, totalmente diferente a lo que yo acostumbraba llamar ciencia. Sin embargo, a medida que iba conociendo los entresijos de la sociedad Japonesa, me iba dando cuenta que estos extravagantes aparatejos no estaban tan mal pensados.

 

PersonasSolas
Distribución de la población Japonesa que vive sola

En una sociedad tan envejecida como la Japonesa, casos en los que personas mayores (por encima de 65 años) viven solas, y aisladas socialmente, empieza a ser algo más que frecuente.

 

Telefonia
Uso diario de los smartphones en varios países del mundo

A pesar de vivir solas, estas personas no están incomunicadas tecnológicamente, ya que el uso de la teléfonos móviles y gadgets similares es una práctica común entre la gente de más edad en Japón. Tan común, que es cotidiano ver en el tren o en el metro gente mayor usar (con bastante destreza) smartphones, tabletas y otros dispositivos similares.

 

Torii
Torii cercano a un templo en Nikko, prefectura de Tochigi. Uno de los símbolos más característicos del Sintoísmo.

Por otro lado, la religión mayoritaria en Japón (shinto) podría definirse como un conglomerado de creencias en la cual, el concepto de equilibrio predomina por encima de cualquier otra premisa. En el shinto, las fuerzas que equilibran el universo pueden ser tanto cósmicas, como terrenales, y estas últimas pueden estar "imbuidas" en casi en cualquier parte u objecto : árboles, rocas, máquinas, o incluso robots. Aunque la religión y la tecnología, sean disciplinas destinadas a chocar entre si en el mundo occidental, en Japón, esta es una de las claves detrás de su alta aceptación de robots y otras máquinas como parte de nuestro futuro más inmediato.

En los últimos años nos hemos acostumbrado a poner una parte de nuestras vidas on-line. Comentarios sobre qué hacemos, dónde lo hacemos y qué pensamos, son información cotidiana que colgamos casi sin pensarlo en las redes sociales. En contra de todos los pronósticos, investigadores de todo el mundo empiezan a vislumbrar que el siguiente paso dentro de este cambiante mundo de la información, quizá no sea un incremento en la velocidad de conexión, ni un nuevo servicio on-line, sino un cambio en la "interfaz" por la que nos comunicamos. Si hasta el día de hoy, hemos sido capaces de poner un poco de nosotros on-line, y crear perfiles virtuales con todos nuestros datos (imágenes,videos,etc...), ¿Porqué no trasmitir esa información a través de un robot?. Esta es la pregunta que se hacen investigadores como Hiroshi Ishiguro.

 

Ishiguro
Hiroshi Ishiguro con su clon robótico Geminoid HI-1

El profesor Ishiguro cree firmemente que androides (como el que vemos en la foto) ofrecen una interfaz ideal para la comunicación del futuro. Este tipo de robots "hyper-realistas", ofrecen varias mejoras sobre los sistemas tradicionales de comunicación y teleconferencia, ya que no sólo son capaces de proyectar la imagen o voz humana, sino también su presencia física.

 

La idea sobre este tipo de interfaces surgió en el momento en el que Ishiguro-Sensei (como se le llama por estas tierras), necesitó desplazarse entre varias universidades para impartir clases. Molesto por el constante ajetreo, decidió construirse un clon a su imagen y semejanza, el cual pudiera servirle de representante (y así trasmitir su presencia), mientras él estuviera en otra ciudad. El investigador Japonés comenta :

"Los seres humanos estamos preparados biológicamente para interactuar con nuestros semejantes. La presencia humana capta mucha más atención y concentración en el cerebro que cualquier pantalla o monitor. A lo largo de mis años de docencia he impartido muchas conferencias on-line, sin embargo, me parece un sistema totalmente incompleto, ya que no pueden trasmitir la verdadera sensación de estar en un sitio distante". H. Ishiguro

 

Camaras
Cámaras para la detección de movimiento del operador

El profesor Ishiguro consigue teleoperar su clon robótico mediante un complejo sistema de cámaras conectadas a un ordenador. Estas cámaras son capaces de reconocer tanto sus gestos faciales como los movimientos de su cuerpo, para después trasmitirlos a su doble robótico a través de internet. A su vez, la voz del operador es captada por un micrófono y reproducida por una altavoz situado en la boca del androide.

Pero, ¿Qué sucede con toda esa gente que no podría costearse un clon robótico (alrededor de 150.000 EUR) de estas características?, o simplemente no tiene las aptitudes necesarias para poder operarlo. Para este tipo de usuarios el laboratorio del profesor Ishiguro ha lazado al mercado dos modelos extremedamente minimalistas aunque basados en la misma filosofía.

 

Telenoid
Estudiante sosteniendo un Telenoid R1

El Telenoid R1 es un robot teleoperado, que esta destinado a todas esas personas mayores que viven solas y no pueden estar en contacto directo con sus familiares. Este "teléfono" con forma "humana", no tiene brazos, ni piernas, para poder adaptarse a cualquier tipo de persona que desee comunicarse a través de él (mujeres, hombres, jóvenes, ancianos, etc). Algunos de las varias decenas de usuarios que ya disponen de un Telenoid R1 en Japón, remarcan la capacidad del dispositivo de producir conversaciones mucho más reales y próximas que con una simple llamada de teléfono. Aquí podemos ver un video del Telenoid R1 en acción.

 

 

 

Si el presupuesto aún no te llega para comprarte un Telenoid R1 (alrededor de los 20.000 EUR), siempre podrás acceder al más pequeño de esta familia de dispositivos : El Elfoid. Diseñado con el mismo tamaño que un smartphone convencional, ejemplifica el mismo principio que sus hermanos mayores. Aquí os dejo unos cuantos videos donde podréis ver varias conversaciones (en Japonés) donde un niño (a través de este curioso terminal) habla con su madre y su abuelo.

 

 

 

Es posible que mucha gente dude de la utilidad de este tipo de dispositivos. No negaré que la apariencia y forma de estos nuevos terminales es tanto menos que inquietante. Sin embargo, no puedo quitarme la idea de la cabeza, que quizá este tipo de tecnología aunque horripilante, sea el primer paso para estar en dos sitios al mismo tiempo. ¿Y vosotros ...?

¿Creéis que el futuro de las comunicaciones puede pasar por dispositivos como estos?

El País

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